viernes, noviembre 21, 2014

La Nebulosa del Cangrejo


La Nebulosa del Cangrejo o M1 es la primera entrada del famoso listado de objetos difusos que no son cometas compilado por Charles Messier en el siglo XVIII (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 810 píxeles o verla un poco más grande).

Ahora sabemos que el Cangrejo es un remanente de supernova, una nube de desechos que no cesa de crecer desde la explosión mortal de una estrella masiva. El violento nacimiento del Cangrejo fue observado por astrónomos en el año 1054.

La imagen mostrada arriba, de gran nitidez a pesar de que fue registrada por un telescopio desde la superficie de nuestro planeta, se vale de datos en banda estrecha para trazar la emisión de los átomos ionizados de oxígeno e hidrógreno, representados respectivamente en azul y rojo.

Además, permite la exploración de los intrincados filamentos inmersos en la nube en expansión (ver también las imágenes al pie de la entrada).

El púlsar del Cangrejo (primer plano en la imagen de la derecha) es uno de los objetos más exóticos del bestiario astronómico moderno. Se trata de una estrella de neutrones que rota sobre sí misma treinta veces por segundo y es el punto brillante que se observa cerca del centro de la nebulosa.

Este remanente colapsado del núcleo estelar abastece, como una dínamo cósmica, la emisión del Cangrejo en todo el espectro electromagnético.

La nebulosa del Cangrejo cubre un campo de aproximadamente 12 años-luz y se encuentra a sólo 6.500 años-luz de distancia, en dirección de la constelación del Toro o Taurus.


La expansión de M1. A pesar de que la luz de la gigantesca explosión estelar que le dio origen llegó por primera vez a la Tierra en el 1054 de nuestra era, la Nebulosa del Cangrejo sigue expandiéndose a una velocidad de más de mil kilómetros por segundo. La animación alterna dos imágenes obtenidas con una diferencia de casi 30 años. La imagen más pequeña de M1 corresponde a un registro de 1973 captado por el telescopio de 4 m de Observatorio Nacional de Kitt Peak. La segunda imagen, que muestra el mayor tamaño de la nebulosa, es de 2001 y fue tomada con el telescopio de 0,4 m del Kitt Peak Visitor Center y una cámara digital. Como es usual en astronomía, se usaron las estrellas de fondo para registrar ambas imágenes.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Martin Pugh.

Nota relacionada: Retrospectiva fotográfica de la Nebulosa del Cangrejo (en tres partes, 20 imágenes y videos).

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jueves, noviembre 20, 2014

LDN 988, una nebulosa oscura en el Cisne


La nebulosa oscura LDN 988 se encuentra en el centro de este panorama cósmico, opacando los ricos campos estelares del norte de Cygnus (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 675 píxeles o verla aún más grande).

La escena, captada con un telescopio y una cámara, cubre dos grados de arco en el cielo, lo que corresponde a 70 años-luz a la distancia estimada de LDN 988, aproximadamente 2 mil años-luz.

Hay estrellas en formación dentro de LDN 988, una más de las numerosas nubes moleculares (en la imagen de la derecha) que forman un vasto sistema dispuesto en el plano de la Vía Láctea y que a veces recibe el nombre de la Nebulosa del Saco de Carbón del Norte.

De hecho, las nebulosas asociadas con estrellas jóvenes abundan en la región, como la estrella V1331 Cygni, mostrada en el recuadro de la imagen de más arriba.

V1331 se encuentra en el extremo de un largo filamento de polvo y la rodea en parte una nebulosa de reflexión. Probablemente se trate de una estrella T Tauri (ver también la siguiente imagen), es decir, una estrella similar al Sol en las primeras etapas de formación.

T Tauri: La formación de una estrella. Las estrellas se forman a partir del colapso gravitacional de enormes nubes interestelares de gas y polvo. La densidad de estas nubes es al principio muy tenue y aumenta a medida que se contrae, dando lugar a la formación de una estrella en su centro. Como resultado, la temperatura del centro se incrementa al mismo tiempo que sube la presión. Poco después —en realidad luego de muchos miles de años—, la temperatura del centro de la protoestrella se eleva tanto que la "estrella bebé" comienza a brillar por sí misma. Este proceso se parece mucho a una barra de metal que “brilla intensamente” en el rojo después de haber sido calentada lo suficiente. En esa etapa, la nube formada por el material original también se ha disipado y se hace transparente. La mayor parte del material ha sido capturado por la estrella y el objeto central finalmente puede observarse con un telescopio. Ha nacido una estrella. Alfred Joy identificó en 1945 las primeras estrellas jóvenes. Este astrónomo clasificó 11 objetos en una nueva clase que denominó "estrellas T-Tauri", por el nombre de la estrella más brillante de ese grupo. Desde entonces, la etiqueta estrella T Tauri siempre se ha asociado con estrellas recién nacidas. Ahora sabemos que estos objetos son muy similares a lo que debió parecer el Sol cuando tenía algunos pocos millones de años. Comparadas con el Sol, una estrella de 5 mil millones años y situada en la mitad de su vida, son mil veces más jóvenes. A la fecha se han descubierto varios miles de estrellas T Tauri (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa. Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Bob Franke.

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miércoles, noviembre 19, 2014

La brillante galaxia espiral M81


M81 es una hermosa galaxia espiral de gran diseño. No sólo es una de las galaxias más brillantes del cielo terrestre sino que su tamaño rivaliza con el de la Vía Láctea (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 721 píxeles o verla aún más grande).

La majestuosa galaxia espiral se encuentra en dirección de la constelación de la Osa Mayor (Ursa Major en latín).

La magnífica y detallada vista de arriba muestra un núcleo de color amarillo brillante, brazos espirales azulados y vastas nubes de polvo, todo presentado con una escala comparable a la de la Vía Láctea.

Una notable banda de polvo revela un pasado tumultuoso, pues atraviesa literalmente el disco galáctico, a la izquierda del centro galáctico, a diferencia de otras grandes estructuras espirales de M81.

Esta banda de polvo errante podría ser el resultado persistente de un encuentro cercano (ver la imagen al pie de la entrada) entre M81 y M82 (en la imagen de la derecha, más arriba), su galaxia compañera más pequeña.

El examen de las estrellas variables de M81 permitió establecer una de las distancias más fiables para una galaxia externa: 11,8 millones de años-luz.

La guerra galáctica entre M81 y M82. Esta notable imagen presenta el combate gravitacional en el que están trabadas dos galaxias gigantes desde hace por lo menos mil millones de años: la galaxia espiral M81 se encuentra hacia la derecha mientras que la galaxia irregular M82, marcada con nubes de polvo y gas rojo, se observa en otro extremo del campo. Cada uno de los asaltos de esta pelea cósmica se extienden por cien millones de años durante los cuales los rivales se aproximan y con sus puños gravitacionales afectan sensiblemente a su rival. Es muy probable que en la última vuelta la gravedad de M82 generara ondas de densidad que, al ondular los alrededores de M81, provocase la profusión de sus brazos espirales. Pero, a cambio, M81 encendió en M82 violentas regiones de formación estelar y nubes de gas en colisión tan energéticas que la galaxia emite fuertemente en rayos X. En unos pocos miles de millones de años más sólo quedará una única galaxia (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 19 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Subaru Telescope (NAOJ), Hubble Space Telescope; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Roberto Colombari y Robert Gendler.

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martes, noviembre 18, 2014

La formación de estrellas en la Nebulosa del Renacuajo


La polvorienta emisión de la Nebulosa del Renacuajo, también conocida como IC 410, se encuentra aproximadamente a 12 mil años-luz de distancia, en dirección de la constelación septentrional del Cochero o Auriga (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 800 píxeles o verla bastante más grande).

La nube de gas resplandeciente supera los 100 años-luz de ancho y está modelada (en la imagen de la derecha) por el viento estelar y la radiación emitida por el cúmulo estelar abierto NGC 1893, inmersa en ella.

Las estrellas más brillantes de dicho cúmulo, se formaron en la nube interestelar hace apenas 4 millones de años y se distribuyen por toda la periferia de la nebulosa.

Cerca del centro de la imagen se destacan dos corrientes de materia relativamente densas, cuyas partes más angostas se alejan de las regiones centrales de la nebulosa.

Con aspecto similar a renacuajos de dimensiones cósmicas (ver la imagen al pie de la entrada), miden unos 10 años-luz de longitud y son posibles sitios de formación de estrellas en IC 410.

La imagen mostrada más arriba se registró en luz infrarroja con el WISE, uno de los telescopios espaciales de la NASA.

Los renacuajos cósmicos de IC 410. Un primer plano telescópico que muestra la nebulosa de emisión IC 410 en colores falsos muy llamativos. Con todo, la nebulosa es tan tenue que no es visible a simple vista. La imagen también revela dos notables habitantes de esta laguna cósmica de gas y polvo, los renacuajos de IC 410, situados en la parte inferior de la imagen y a la derecha del centro. La vista es una composición de imágenes registradas con filtros de banda estrecha. Los datos así obtenidos exponen los átomos presentes en la nebulosa: la emisión de los átomos de azufre aparecen en rojo, los de hidrógeno en verde y los de oxígeno en azul. Los renacuajos cósmicos tienen unos 10 años-luz de longitud. No sólo están compuestos por polvo y gas más frío y denso, sino que se encuentran situados en regiones de formación estelar potencialmente en actividad. Sus colas, modeladas por el viento y la radiación procedentes de las estrellas del cúmulo, se orientan hacia el exterior de la región central del cúmulo (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 18 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: WISE, IRSA, NASA; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Francesco Antonucci.

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lunes, noviembre 17, 2014

Los dos discos de polvo de HD 95086


¿Cuál es el aspecto de otros sistemas estelares? (Clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 731 píxeles o verla mucho más grande.)

Para responder la pregunta, los astrónomos están llevando a cabo meticulosas observaciones infrarrojas de estrellas cercanas para ver si están rodeadas por discos de polvo en los que podría haber planetas en formación.

Algunas de estas observaciones realizadas en conjunto por los telescopios espaciales Spitzer de la NASA y Herschel de la ESA revelaron que el sistema planetario HD 95086 (en la imagen de la derecha) posee dos discos de polvo.

Uno de ellos se encuentra cerca de la estrella progenitora y el otro, más frío, un poco más lejos.

La ilustración artística de arriba muestra dicha situación, a la que añade algunos planetas con grandes anillos que orbitan entre los discos (ver también la ilustración al pie de la entrada). La hipótesis por la cual se postulan los planetas sostiene que éstos podrían haber creado el gran vacío entre los discos al absorber y desviar el polvo con su gravedad.

HD 95086 es una estrella azul con un 60 por ciento más de masa que el Sol. Se encuentra aproximadamente a 300 años-luz de la Tierra y es visible con binoculares en la constelación de Carina.

El estudio del sistema de HD 95086 puede ayudar a que los astrónomos comprendan mejor la formación y evolución del Sistema Solar y de la Tierra.

Inesperados anillos de polvo. ¿Por qué algunas estrellas más evolucionadas están rodeadas de polvo? Los astrónomos esperaban que las observaciones del Telescopio Espacial Spitzer mostrasen que las estrellas jóvenes, de aproximadamente un millón de años, tuviesen discos de polvo grandes, mientras que estrellas relativamente más viejas, de entre 10 y 100 millones de años, carecieran de dichas estructuras. Según la teoría vigente, en los discos de polvo alrededor de estrellas jóvenes se forman planetas y en los sistemas más antiguos los discos se han disipado después de que concluyera la formación planetaria. Sin embargo, los investigadores encontraron que algunas de las estrellas más viejas brillaban en el infrarrojo, señal de imponentes anillos o discos de polvo. Una explicación posible es que los discos antiguos se formaron a partir de los desechos de violentas colisiones entre numerosos planetas rocosos en formación. La ilustración artística muestra los discos de polvo formados en tal escenario (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 17 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la ilustración: Spitzer Space Telescope, JPL, NASA.

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domingo, noviembre 16, 2014

Leónidas sobre la Torre de la Guaita


La lluvia de estrellas fugaces de las Leónidas de 1999 tuvo un increíble crescendo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 640 píxeles o verla mucho más grande).

Los observadores europeos presenciaron un pico de actividad alrededor de las 0210 UTC, dentro de las primeras horas de la madrugada del 18 de noviembre.

En esa oportunidad el número de meteoros sobrepasó los 1 000 por hora, el mínimo requerido para considerar que se trataba de una verdadera tormenta de meteoros (en la imagen de la derecha).

En otros momentos y desde otros lugares del mundo, los observadores informaron tasas respetables de entre 30 y 100 meteoros por hora.

La fotografía mostrada más arriba es una exposición de 20 minutos que terminó justo antes de que comenzara el pico principal de las Leónidas. Se distingue no menos de 5 meteoros de las Leónidas sobre la Torre de la Guaita, una torre de observación utilizada en el siglo XII en Girona, España.

Se espera que durante las próximas noches las Leónidas de 2014 experimenten un pico de actividad. No obstante, aunque este año el cielo estará poco iluminado por la Luna en fase menguante, la Tierra atravesará una corriente de desechos del cometa Tempel-Tuttle mucho menos densa que la de 1999.

En condiciones ideales de observación se podrán ver hasta 15 meteoros por hora durante la noche del 17 al 18 de noviembre.

Una leónida sobre el Lago Mono. En el primer plano de esta panorámica celeste tomada al amanecer, varias agujas rocosas con fantásticas formas se alzan en la orilla del Lago Mono. La fotografía se tomó el 17 de noviembre de 2009 en las inmediaciones del pico de las Leónidas, una lluvia anual de meteoros del hemisferio norte. En la imagen, una de esas estrellas fugaces cruza el gélido cielo de la madrugada. La estrella brillante a la derecha de la estela del meteoro es Arcturus y mucho más arriba se encuentran la constelación del León y el radiante de la lluvia. Los informes de las Leónidas de 2009 indicaron que el pico de actividad apenas superó los 120 meteoros por hora (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 16 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Juan Carlos Casado (TWAN).

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sábado, noviembre 15, 2014

El Tulipán en el Cisne


La vista telescópica de hoy encuadra una región de emisión de gran luminosidad que se encuentra a lo largo del plano de la Vía Láctea, en dirección del Cisne (Cygnus en latín), una constelación en la cual abundan las nebulosas (clic en la imagen para ampliarla a 800 x 987 píxeles o verla aún más grande).

Conocida informalmente como la Nebulosa del Tulipán, la nube resplandeciente de polvo y gas interestelar también forma parte del catálogo compilado en 1959 por el astrónomo Stewart Sharpless, siendo su designación Sh2-101.

La compleja y atractiva nebulosa que florece en el centro de esta imagen compuesta se encuentra aproximadamente a 8 mil años-luz de distancia y mide unos 70 años-luz de diámetro.

Los tonos en rojo, verde y azul corresponden a las emisiones de los átomos ionizados del azufre, hidrógeno y oxígeno, respectivamente.

La radiación ultravioleta procedente de las estrellas jóvenes y energéticas del borde de la asociación Cygnus OB3, entre las que se cuenta la estrella de tipo O (en la imagen de la derecha) catalogada como HDE 227018, ioniza los átomos y potencia las emisiones de la Nebulosa del Tulipán.

HDE 227018 es la estrella brillante que se distingue muy cerca del arco azulado hacia el centro del tulipán cósmico. El microcuasar Cygnus X-1 resplandece en todo el espectro electromagnético y sus potentes chorros han dado lugar a la formación de un frente de choque arqueado en la parte superior derecha de la imagen.

Las nebulosas IC 59 e IC 63 en Casiopea. Las formas brillantes, largas y sueltas de esta imagen sugieren a algunos un helado de proporciones cósmicas en vías de derretirse. Este paisaje multicolor y ampliable, que se encuentra en dirección de la constelación de Casiopea, consta de las nubes IC 59 y, a su derecha, IC 63. Las nubes se hallan a unos 600 años-luz de distancia y, por cierto, no se están derritiendo, sino que se disipan lentamente bajo la influencia de la radiación ultravioleta ionizante emitida por Gamma Cass, una estrella luminosa y caliente. Gamma Cass se encuentra físicamente a 3 o 4 años-luz de las nebulosas, pero fuera del campo, hacia la parte superior derecha de esta imagen. IC 63 se encuentra ligeramente más cerca de Gamma Cas y en ella predominan las coloraciones rojizas de la emisión H-Alfa, una radiación que se produce cuando los átomos de hidrógeno ionizado se recombinan con sus electrones. En cuanto a IC 59, como ésta se encuentra más alejada de la estrella, muestra proporcionalmente una emisión H-alfa menor y, a la vez, una mayor presencia de los típicos tonos azulados producidos por el reflejo de la luz estelar en el polvo (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 15 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: J-P Metsävainio (Astro Anarchy).

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