viernes, diciembre 19, 2014

Nebulosas de reflexión en Orión


A veces los astrónomos ignoran injustamente a la serie 1970 de objetos del catálogo NGC (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 909 píxeles o verla aún más grande).

En particular, este hermoso agrupamiento de nebulosas de reflexión en Orión, a saber, NGC 1977, NGC 1975 y NGC 1973, suele pasar desapercibido. La posible razón es que cerca del grupo se encuentra una región de formación estelar mucho más luminosa y más conocida: la Gran Nebulosa de Orión (ver la imagen al pie de la entrada).

Las mencionadas nebulosas de los '70 se esparcen a lo largo de la espada de Orión, al norte exacto del brillante complejo de la Nebulosa de Orión.

También están asociadas con la nube molecular gigante de Orión, aproximadamente a 1500 años-luz de distancia (en la imagen de la derecha). No obstante, se diferencian en que en ellas domina el color azul característico del polvo interestelar cuando refleja la luz de estrellas jóvenes y calientes.

En la nítida imagen color de más arriba, un sector de la Nebulosa de Orión aparece en la parte inferior y el cúmulo de nebulosas de reflexión se encuentra en la zona central.

NGC 1977 se extiende de un lado al otro del campo, exactamente sobre el centro de la imagen. Nubes de polvo oscuro, entrelazadas con la tenue emisión rojiza de los átomos de hidrógeno, la separan de NGC 1973 —arriba a la derecha— y NGC 1975 —arriba a la izquierda—.

Numerosos observadores aseguran reconocer la silueta de un hombre corriendo en esta nube de polvo cósmico y, por esta razón, le han puesto a NGC 1977 el apodo de The Running Man Nebula.

M42, la Gran Nebulosa de Orión. Se trata de una de las nebulosas más famosas del cielo. La región de formación estelar, marcada por nubes de gas resplandeciente y estrellas jóvenes calientes, se distingue a la derecha de esta colorida imagen. Cerca del centro se halla M43, una nebulosa de menor tamaño, y a la izquierda se destaca NGC 1977, una polvorienta y azulada nebulosa de reflexión, entre otras nebulosas menores. Dichas nebulosas, situadas en el borde de un gigantesco complejo de nubes moleculares, que de otro modo sería invisible, representan sólo una pequeña parte de la profusión de materia interestelar presente en dicho vecindario galáctico. Los astrónomos han estudiado con gran minuciosidad la guardería estelar de Orión y en su interior han identificado lo que parece ser un gran número de sistemas solares en su infancia (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 19 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jimmy Walker.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace siete equinoccios, casi 35 mil tweets ilustran y amplían las más de 4000 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil quinientos.

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jueves, diciembre 18, 2014

Hacia NGC 7331 y más allá


Suele decirse de NGC 7331 que es una galaxia espiral grande, hermosa y semejante a la Vía Láctea (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 704 píxeles o verla aún más grande).

NGC 7331 se encuentra a unos 50 millones de años-luz en la constelación boreal de Pegasus. En un principio se la identificó como una nebulosa espiral y, de hecho, es una de las galaxias más brillantes que Charles Messier no incluyó en su famoso catálogo del siglo XVIII.

Como el disco de la galaxia se inclina en nuestra dirección, las exposiciones telescópicas de gran duración proporcionan con frecuencia imágenes con un marcado sentido de profundidad. El efecto se intensifica aún más en la imagen de arriba, registrada con un telescopio pequeño, debido a la presencia de galaxias que se encuentran más allá de este magnífico universo-isla.

La espléndida galaxia espiral NGC 7331. Esta espectacular imagen de NGC 7331 y sus alrededores se obtuvo a partir de datos recogidos por el Observatorio de Calar Alto, ubicado en el sur de España. El color es también una parte muy importante de esta fotografía. El equilibrio cromático de esta imagen se logró al suponer que en conjunto toda la luz emitida por la galaxia principal es blanca. Tomando esta referencia de blanco se puede saber qué partes de NGC 7331 emiten más hacia el rojo o más hacia el azul respecto a esa referencia. Además, este procedimiento también permite comparar la luz de la galaxia principal con la de las galaxias que la rodean, obteniendo de esta manera una gran riqueza de características notables de NGC 7331 y de sus alrededores (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Esas galaxias del fondo cósmico tienen cerca de un décimo del tamaño aparente (*) de NGC 7331 y, en consecuencia, se hallan aproximadamente diez veces más lejos. Aunque en el cielo parezcan formar un agrupamiento muy cerrado, la alineación de estas galaxias con NGC 7331 es fortuita.

La agrupación aparente de galaxias, vista en esta toma a través de tenues nubes de polvo flotando sobre el plano de la Vía Láctea, es conocida también como el Grupo Deer Lick.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 18 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Tony Hallas.

(*) Escalas y medida angular

La medida angular se emplea para describir el tamaño aparente de los objetos y la distancia a la que se encuentran. Esta medida tiene su importancia, ya que los objetos celestes se encuentran a menudo a distancias muy diferentes. Por ejemplo, el Sol es 400 veces más grande que la Luna, pero también está 400 veces más lejos. En consecuencia, el Sol parece tener el mismo tamaño que la Luna Llena. Esto es, tienen el mismo tamaño angular.

El sistema de medida angular empleado por los astrónomos se basa en divisiones del círculo. El círculo se divide en 360 grados y éstos, a su vez, se dividen en 60 minutos de arco, o arcominutos; cada minuto se divide en 60 arcosegundos.

El Sol y la Luna tienen un diámetro angular de aproximadamente medio grado, el mismo que tiene una naranja de 10 cm de diámetro a 11,60 m. La gente con buena vista puede distinguir objetos con un diámetro de un arcominuto, lo que equivale a distinguir dos objetos del tamaño de un moneda pequeña a una distancia de 70 m. Los telescopios modernos pueden distinguir objetos de un arcosegundo de diámetro, o menos. El Observatorio de Rayos X Chandra puede distinguir objetos de aproximadamente 0,5 arcosegundos de diámetro y el Telescopio Espacial Hubble objetos de apenas 0,1 segundos de arco. En comparación, 1 arcosegundo es el tamaño aparente de una moneda pequeña vista a 4 km de distancia.

Un método muy práctico para estimar tamaños angulares se enseña en la siguiente imagen:

(clic en la imagen para ampliarla). El dedo meñique, visto a la distancia de un brazo estirado, mide alrededor de 1 grado de ancho, el puño unos 10 grados, etc. El diámetro angular es proporcional al diámetro actual dividido por la distancia a la que se encuentra. Si se conocen dos de estas cantidades, es posible determinar la tercera. Por ejemplo, si se observa que un objeto tiene un diámetro aparente de 1 arcosegundo y se sabe que está a una distancia de 5 mil años-luz, es posible determinar que el diámetro actual del objeto es de 0,02 años-luz. Más información (en inglés)>.

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miércoles, diciembre 17, 2014

Un bólido de las Gemínidas sobre el Monte Balang


Fue un cielo increíble, digno del recuerdo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 623 píxeles o verla mucho más grande).

Hace unos días, durante la lluvia de meteoros de las Gemínidas, un bólido muy brillante desgarró la oscuridad de la noche desplegada sobre el Monte Balang, en China.

El entorno era particularmente pintoresco. En primer plano, un mar de nubes blancas derivaba lentamente entre picos de montañas oscuras.

De fondo, la constelación de Orión brillaba intensamente. Las conocidas tres estrellas del cinturón de Orión se distinguen en la parte superior derecha de la imagen de más arriba.

Más hacia el medio, no muy lejos del centro de la imagen, reluce Sirio, la estrella más brillante del cielo nocturno.

El resplandor del bólido, que iluminó la escena por apenas una fracción de segundo, resalta en la parte inferior derecha de la imagen.

El bólido se debió a una piedra pequeña que intersectó la atmósfera protectora de la Tierra y se quemó al internarse en ella. Presumiblemente el guijarro fue expulsado por 3200 Phaethon, un objeto con características de asteroide que recorre una órbita alrededor del Sol.

Meteoros de las Gemínidas sobre Chile. Durante las últimas semanas de 2013 la lluvia anual de meteoros de las Gemínidas cayó a unos 22 kilómetros por segundo sobre el planeta Tierra desde un punto radiante ubicado en la constelación de Géminis. El paisaje celeste mostrado arriba se registró cerca del máximo de la lluvia durante la noche del 13 al 14 de diciembre desde la oscuridad del Observatorio Las Campanas, en el desierto de Atacama. Capta las hermosas estrellas fugaces de las Gemínidas en una cuidadosa composición de 30 exposiciones de 20 segundos cada una. En primer plano se distinguen las cúpulas de los telescopios du Pont de 2,5 metros y Swope de 1 metro. En el cielo allende los meteoros resaltan Júpiter, el punto brillante hacia el centro de la imagen, y la difusa luz de la banda central de la Vía Láctea, dispuesta en sentido vertical a la izquierda de la composición. Más a la izquierda, se distinguen los tonos rosados de la Nebulosa de Orión (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 17 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Alvin Wu.

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martes, diciembre 16, 2014

Pilares de formación estelar en W5


¿Cómo se forman las estrellas? Un estudio de la región de formación estelar W5, realizado en el infrarrojo con el satélite WISE, proporcionó indicios muy claros sobre la cuestión (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 670 píxeles o verla aún más grande).

Los instrumentos del WISE permitieron establecer que las estrellas masivas cerca del centro de las cavidades vacías son más antiguas que las estrellas situadas cerca de los bordes de estas cavidades.

Una razón plausible para esta conclusión es que, de hecho, las estrellas centrales y antiguas están impulsando la formación de las estrellas más recientes de la periferia. Dicha formación provocada de estrellas se lleva a cabo cuando los flujos de gas caliente emitidos hacia el exterior comprimen los gases más fríos en nódulos tan densos que éstos se contraen gravitacionalmente y forman estrellas.

Otros indicios visuales del proceso de formación estelar lo proporcionan los espectaculares pilares que poco a poco se evaporan bajo el efecto del gas caliente (en la imagen de la derecha).

W5 es conocida también como IC 1848 y en conjunto con IC 1805 componen una compleja región de formación estelar conocida popularmente como las Nebulosas del Corazón y del Alma.

La imagen mostrada más arriba, cuyos colores se asignaron científicamente, destaca un sector de unos 2 mil años-luz de W5, una región en la que abundan los pilares de formación estelar. W5 se encuentra a unos 6 500 años-luz de distancia, en dirección de la constelación de Casiopea.

Lo ves y no lo ves. En esta imagen en luz visible tomada por el Telescopio Espacial Hubble, el resplandor de estrellas masivas ilumina a un pilar cercano formado por gas y polvo en la Nebulosa de Carina. La intensa radiación y las rápidas corrientes de partículas cargadas procedentes de esas estrellas provocan la formación de nuevas estrellas en el interior de los pilares. La mayor parte de las nuevas estrellas no pueden verse en la imagen registrada en luz óptica (izquierda) porque nubes densas de gas bloquean la luz de las estrellas. Sin embargo, cuando se observa el pilar en radiación infrarroja (derecha), la nubes de gas prácticamente desaparecen y revelan las estrellas apenas formadas que se encuentran detrás de la columna de gas y polvo (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 16 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: WISE, IRSA, NASA; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Francesco Antonucci.

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lunes, diciembre 15, 2014

La papa gravitacional de Potsdam


¿Por qué algunos lugares de la Tierra tienen más gravedad que otros? No todos los casos tienen una explicación (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 678 píxeles o verla aún más grande).

Con el objetivo de mejorar la comprensión de la superficie de la Tierra, se utilizaron las precisas mediciones realizadas por los satélites GRACE y CHAMP para confeccionar el mapa tridimensional del campo gravitacional de la Tierra mostrado arriba.

Por cuanto uno de los centros de estudio de los datos se encuentra en Potsdam, Alemania, y además porque el resultado de la investigación hace que la forma de la Tierra se parezca a una papa, el modelo se conoce como la papa gravitacional de Potsdam.

Las áreas rojas del mapa indican las regiones donde la gravedad es un poco más fuerte de lo normal, mientras que en las áreas azules ocurre lo contrario.

Muchas de las protuberancias y depresiones del geoide pueden vincularse directamente con estructuras naturalmente masivas como la Dorsal Mesoatlántica y la Cordillera del Himalaya. Pero no es posible establecer tales relaciones en todas partes, de modo que bien podrían vincularse con densidades inusualmente altas o bajas del subsuelo.

Esta clase de mapas también permite calibrar los cambios producidos en la superficie de la Tierra, como la variación de las corrientes oceánicas (en la imagen de la derecha) y el derretimiento de los glaciares.

El mapa de más arriba fue confeccionado en 2005, pero mapas de la gravedad terrestre más precisos se realizaron en fecha más reciente, en 2011.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 15 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: CHAMP, GRACE, GFZ, NASA, DLR.

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domingo, diciembre 14, 2014

La nube molecular Barnard 68


¿A dónde se fueron todas las estrellas? Lo que antes se pensaba que era un agujero en el cielo (*) ahora los astrónomos entienden que es una nube molecular oscura (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 853 píxeles o verla mucho más grande).

En este lugar una gran concentración de polvo y gas molecular absorbe prácticamente toda la luz visible emitida por las estrellas situadas en segundo plano. Los tenebrosos y oscuros contornos contribuyen a hacer del interior de las nubes moleculares uno de los lugares más fríos y aislados del universo.


Formación de estrellas por el colapso de una nube molecular. El video presenta un modelo del colapso y fragmentación de una nube molecular con 50 veces la masa del Sol. Inicialmente la nube mide 1,2 años-luz de diámetro, con una temperatura de 10 Kelvin (-263 grados Celsius).

Una de las nebulosas de absorción oscuras más notables es Barnard 68, vista en la imagen de arriba, una nube en dirección de la constelación de Ofiuco.

El hecho de que ninguna estrella sea visible en el centro de la nube indica que Barnard 68 se halla relativamente cerca nuestro; las mediciones la ubican a unos 500 años-luz de distancia y estiman su ancho en la mitad de un año-luz.

No se conoce con precisión el proceso de formación de las nubes moleculares como Barnard 68, pero sí se sabe que dichas nubes son regiones (en la imagen de la derecha) donde se forman estrellas nuevas.

De hecho se ha establecido que es muy probable que la propia Barnard 68 esté contrayéndose para dar nacimiento a un nuevo sistema estelar.

Sin embargo, es posible ver directamente a través de esta clase de nubes al observarlas en luz infrarroja, tal como se aprecia en la siguiente imagen (clic en la imagen para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 14 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: FORS Team, 8.2-meter VLT Antu, ESO.

(*) Y no, tampoco tiene nada que ver con la materia oscura.

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sábado, diciembre 13, 2014

La galaxia de Andrómeda en el infrarrojo y en luz visible


La notable imagen compuesta en colores sintéticos de arriba se confeccionó con datos de imagen astronómicos archivados que habían sido registrados en luz óptica e infrarroja (clic en la imagen para ampliarla a 1500 x 704 píxeles o verla bastante más grande).

El campo de visión cubre toda la galaxia de Andrómeda o M31, una espiral de grandes dimensiones que se encuentra a sólo 2,5 millones de años-luz de distancia.

Andrómeda es tan grande que su diámetro es el doble del de la Vía Láctea y, de hecho, es la galaxia cercana de mayor tamaño.

La población de estrellas brillantes, jóvenes y azules de Andrómeda está dispersa por los amplios brazos espirales de la galaxia. También se observa en los brazos el característico color rosado de las regiones de formación estelar, el que se registró en datos ópticos por telescopios terrestres y espaciales.

La imagen incluye, además, datos infrarrojos registrados por el Telescopio Espacial Spitzer, los cuales se mezclaron con los canales de color rojo y verde de la detallada composición de arriba.

Así se pone de relieve el polvo, dispuesto en bandas de aspecto grumoso, que ha sido calentado por las estrellas jóvenes a medida que converge sobre el núcleo galáctico (arriba, en la imagen de la derecha).

El polvo caliente, que de otra manera sería invisible en longitudes de onda ópticas, se muestra en tonalidades anaranjadas.

La imagen incluye dos galaxias compañeras más pequeñas, a saber, M110, abajo de Andrómeda (en la siguiente imagen), y M32 arriba de M31.

M110, satélite de la Galaxia de Andrómeda. La Vía Láctea no está sola. Forma parte de un grupo de unas 25 galaxias, conocido como el Grupo Local. Entre sus miembros se encuentran la galaxia de Andrómeda (M31), M32, M33, la Gran Nube de Magallanes, la Pequeña Nube de Magallanes, Dwingeloo 1, varias galaxias irregulares pequeñas, así como muchas galaxias elípticas enanas y galaxias esferoidales enanas. En la parte inferior derecha de esta imagen se distingue M110 o NGC 205, una de las muchas galaxias elípticas enanas. Se trata de una compañera de Andrómeda y a veces es visible en las fotografías al sur del centro de M31. La imagen muestra que NGC 205 es una galaxia elíptica atípica, ya que contiene por lo menos dos nubes de polvo —a las 2 y a las 9 horas respecto del bulbo central, apenas perceptibles— y señales de episodios recientes de formación de estrellas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 13 de diciembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Subaru Telescope (NAOJ), Hubble Space Telescope, Mayall 4M Telescope (KPNO, NOAO), Digitized Sky Survey, Spitzer Space Telescope; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Robert Gendler.

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