jueves, mayo 05, 2016

El telescopio SONG y Orión


La Luna de marzo, cerca del primer cuarto, ilumina este paisaje agreste y nevado del sector más elevada de Tenerife con vistas de La Palma, en el archipiélago español de las Islas Canarias (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 683 píxeles o verla aún más grande).

El gran volcán Teide, el punto más alto de España, se eleva amenazador sobre el horizonte. Por encima brillan las conocidas estrellas de Orión, el Cazador (en la imagen de la derecha).

Otro elemento que realza el tono onírico de la escena es el prototipo de telescopio de un metro de diámetro del proyecto de red global denominado Stellar Observations Network Group o SONG.

El SONG es un observatorio totalmente robotizado y fue registrado en la exposición de 30 segundos mostrada arriba mientras la cúpula abierta del observatorio giraba por todo el campo de visión.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Mads Fredslund Andersen, Stellar Astrophysics Centre, Aarhus Univ., Dinamarca.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

miércoles, mayo 04, 2016

Una secuencia del tránsito solar de Mercurio


El próximo lunes, desde la Tierra se verá el cruce de Mercurio por el disco solar (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 741 píxeles o verla aún más grande).

La última vez que se produjo un fenómeno de este tipo, llamado tránsito, fue en 2006.

Como el plano de la órbita de Mercurio no coincide exactamente con el plano de la órbita de la Tierra (en la imagen de la derecha), Mercurio pasa normalmente por encima o por debajo del Sol.

La secuencia time-lapse de arriba, montada sobre una única imagen, se registró desde una terraza en Bélgica y muestra todo el tránsito (en la imagen de abajo la derecha) del 7 de mayo de 2003.

Como la travesía solar se prolongó por más de 5 horas, unos 15 minutos separan las 23 fotografías posiciones de Mercurio.

El polo norte del Sol, el de la órbita de la Tierra y el de la de Mercurio, aunque diferentes, todos ocurren en direcciones ligeramente un poco más arriba de la izquierda de la imagen.

Cerca del centro y el extremo derecho de la imagen se distinguen varias manchas solares.

El siguiente tránsito de Mercurio al del próximo lunes tendrá lugar en el año 2019.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 4 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dominique Dierick.

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martes, mayo 03, 2016

Un arco auroral perfecto sobre Suecia


Era brillante y verde, y se extendía por todo el cielo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 633 píxeles o verla aún más grande).

La sorprendente aurora polar mostrada arriba se registró el mes pasado en los suburbios de la ciudad sueca de Östersund.

El panorama abarca casi 180 grados y se creó con seis campos fotográficos. Llama particularmente la atención de esta aurora la gran amplitud del arco formado y la exactitud de su trazado.

En primer plano se ve el lago Storsjön, mientras que de fondo y a través de la aurora se distinguen varias conocidas constelaciones y la estrella Polaris (en la imagen de la derecha).

Sólo por casualidad la aurora parece evitar la Luna, vista en la parte inferior izquierda.

La aurora se produjo un día después de que se abriera un gran agujero en la corona del Sol (ver la imagen al pie de la entrada), lo que hizo posible que partículas especialmente energéticas fluyeran hacia el Sistema Solar.

El color verde de la aurora se debe a la recombinación de los átomos de oxígeno con los electrones presentes en las capas superiores de la atmósfera de la Tierra.

Aquí pueden ver una versión de la imagen en la que idenfican los objetos celestes más importantes.

El esplendor de la corona solar. La imagen, creada a partir de múltiples fotografías procesadas por computadora, se registró desde Mongolia durante el eclipse solar total de agosto de 2008. Son claramente visibles las intrincadas capas y las cáusticas resplandecientes de una mezcla de gas caliente y campos magnéticos sometida a un cambio permanente. Apenas por encima del limbo solar se distingue un gran número de brillantes prominencias rosadas con forma de bucle (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Göran Strand.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

lunes, mayo 02, 2016

Por las mesetas de Marte


¿Por cuál lugar de Marte anda ahora el rover Curiosity? Su objetivo geográfico es subir por las laderas de Aeolis Mons —o Monte Sharp, en la terminología no oficial utilizada por NASA—, cuyo pico se ve al fondo y a la derecha de la imagen (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 652 píxeles o verla mucho más grande y completa).

Sin embargo, todavía no se ha terminado de evaluar un objetivo científico clave, el que consiste en si alguna vez hubo en Marte, y de haberlo habido en qué lugar del planeta se produjeron, condiciones adecuadas para la vida, en particular, vida microbiana.

Para avanzar en la investigación, el equipo del robot explorador envió a Curiosity a cruzar el accidentado terreno de la meseta Nautkluft, vista en primer plano y a la izquierda de la imagen.

El rover atraviesa la región en dirección a un terreno con subidas más suaves, en donde se encuentran rocas compuestas por hematita y sulfatos. Las rocas podrían brindar más datos sobre la duración del período húmedo en esa parte de Marte -y, por lo tanto, más adecuado para la vida- antes de que se secara.

No obstante, otra preocupación se cierne sobre la misión, ya que las ruedas de aluminio del Curiosity muestran señales de desgaste cada vez mayores (en la imagen de la derecha).

Aunque ya se han cumplido los objetivos de los primeros dos años de estudio, NASA ha decidido extender la misión de Curiosity por cuanto el robot sigue aportando información valiosa sobre el extraordinario pasado de Marte, el cuarto planeta más cercano al Sol y vecino exterior de la Tierra (en la siguiente imagen).

Dos mundos y un mismo Sol. ¿Cuán diferentes son las puestas de sol en Marte y la Tierra? Para compararlas, se registraron dos tomas de nuestra estrella común durante el ocaso, una desde la Tierra y otra desde Marte. Luego se redimensionaron para obtener el mismo ancho angular y se montaron una al lado de la otra. Un rápido examen revela que el tamaño aparente del Sol es un poco más chico en Marte que en la Tierra. La diferencia tiene sentido, ya que Marte se encuentra un 50 por ciento más lejos del Sol que la Tierra. Quizá sea más llamativo que el atardecer marciano es notablemente más azulado en las proximidades del disco solar que en el atardecer terrestre, donde los colores típicos corresponden a la gama del naranja. No se comprende cabalmente la razón de las tonalidades azuladas del ocaso Marte, pero se piensa que el fenómeno se relaciona con una propiedad del polvo marciano, la dispersión oblicua (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, MSSS.

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domingo, mayo 01, 2016

Contemplando el Sol


¿Han contemplado recientemente nuestra estrella? (Clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 743 píxeles o verla aún más grande.)

En nuestra imagen del día, el Sol es eclipsado en la parte superior izquierda por la Luna, la que a su vez es eclipsada por los observadores terrestres del fenómeno celeste.

El heterogéneo conjunto de siluetas se fotografió en Glenn Canyon National Recreational Area, cerca de Page, en el estado norteamericano de Arizona. En esa oportunidad —era el año 2012— guardaparques y astrónomos explicaban la insólita configuración (en la imagen de la derecha) a los visitantes interesados.

También se alcanza a percibir un grupo de manchas solares en el disco solar, visible hacia el sector inferior derecho del oscuro disco eclipsante de la Luna.

Si bien un eclipse parcial de Sol por la Luna es emocionante por sí mismo, algunos lo consideran como una simple actividad preparatoria para el fenómeno mucho más raro que ocurrirá la semana que viene: un eclipse parcial de Sol causado por el planeta Mercurio.

Tránsito solar de Mercurio. ¿Qué es ese punto oscuro en el Sol? Si miran con atención se darán cuenta de que su forma es casi perfectamente circular. El punto oscuro es, en realidad, el resultado de un eclipse solar poco frecuente que tuvo lugar el 8 de noviembre de 2006. Por lo general es la Luna, el satélite natural de nuestro planeta, la que eclipsa el Sol. En cambio, esta vez el mundo eclipsante fue el planeta Mercurio. Al igual que la Luna se aproxima a la fase oscura, el novilunio, antes de un eclipse solar, así la fase de Mercurio se hacía cada vez más fina conforme el planeta avanzaba hacia un alineamiento con el Sol. Finalmente, la fase de Mercurio llegó a cero y el planeta se convirtió en el punto oscuro que cruzó por delante del disco de nuestra estrella. Desde un punto de vista técnico, la situación podría describirse como un eclipse anular mercuriano con un anillo de fuego extraordinariamente grande. Ahora bien, un observador situado en las planicies craterizadas de la cara nocturna de Mercurio hubiese visto a la Tierra totalmente iluminada, una pleniterra. Unas horas más tarde, una vez terminado el tránsito, desde la perspectiva terrestre Mercurio volvió a ser iluminado por el Sol y un esbelto arco reapareció en el disco planetario. El próximo eclipse solar mercuriano se producirá el 9 de mayo de 2016. Será visible en su totalidad desde Sudamérica, la costa este de América del Norte y Europa Occidental (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Steven Gilbert.

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sábado, abril 30, 2016

Una luna para Makemake


Makemake, el segundo planeta enano más brillante del cinturón de Kuiper, tiene una luna (clic en la imagen para ampliarla a 985 x 985 píxeles o verla aún más grande).

Llamada MK2, la luna de Makemake refleja parte de la luz que recibe del Sol a pesar de que su superficie es negra como el carbón. Aun cuando es unas 1300 veces más tenue que Makemake, eso no fue obstáculo para que lo detectara el Telescopio Espacial Hubble mientras aplicaba la misma técnica que utilizó para la búsqueda de pequeños satélites en el sistema de Plutón.

Al igual que en el caso de Plutón, observaciones adicionales de Makemake y la nueva luna determinarán la masa y la densidad del sistema y permitirán una mejor comprensión de los mundos distantes.

La ilustración artística de arriba muestra el contraste y el tamaño relativo de MK2, con un diámetro de unos 160 kilómetros en comparación con los 1400 kilómetros de Makemake.

La escena retrata una frontera inexplorada del Sistema Solar y desde la perspectiva de una nave espacial se muestra un pálido Sol, que aparece 50 veces más pequeño de lo que se ve desde la Tierra (en la imagen de la derecha), brillando por entre la luz difusa de la Vía Láctea.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de abril de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la ilustración: Alex H. Parker (Southwest Research Institute).

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viernes, abril 29, 2016

La Luna en la visión gamma del Fermi


Aunque les parezca increíble, si pudieran ver rayos gamma (en la imagen de abajo a la derecha), es decir, fotones con mil millones de veces la energía de la luz visible, la Luna parecería más brillante que el Sol (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 768 píxeles, máxima resolución disponible).

Esta sorprendente declaración queda confirmada por la nueva imagen de la Luna, basada en datos registrados por el instrumento LAT del Telescopio de Rayos Gamma Fermi durante sus primeros siete años de funcionamiento (2008-2015).

Si bien la visión en rayos gamma del Fermi es incapaz de distinguir detalles de la superficie lunar, un resplandor de rayos gamma consistente con la posición y tamaño de la Luna se encuentra en el centro de este mapa en falso color. Los píxeles más brillantes corresponden a las detecciones de los rayos gamma lunares más importantes.

Pero ¿por qué es tan brillante la Luna en rayos gamma? Lo es porque partículas cargadas de alta energía que atraviesan el Sistema Solar, llamadas genéricamente rayos cósmicos, bombardean constantemente la superficie lunar, ya que no está protegida por un campo magnético, con lo que se genera el resplandor de rayos gamma.

Debido a que los rayos cósmicos provienen de todas las direcciones, la Luna en rayos gama siempre presenta un disco y carece de fases.

La primera imagen en rayos gamma de la Luna (en la imagen de la derecha) fue registrada por el instrumento EGRET del satélite Compton, lanzado hace 25 años.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de abril de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, DOE, International Fermi LAT Collaboration.

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