miércoles, abril 16, 2014

Spica, Marte y la Luna eclipsada


Una bonita y enrojecida Luna se deslizó por el cielo oscuro el 15 de abril de 2014 (clic en la imagen para ampliarla a 1072 x 726 píxeles, máxima resolución disponible).

Estuvo totalmente inmersa en la sombra de la Tierra durante más de una hora.

Este fue el primer eclipse lunar total del año y todas las fases del fenómeno pudieron apreciarse desde el continente americano.

El paisaje celeste de arriba, fotografiado desde la isla caribeña de Barbados, presenta el disco lunar durante la totalidad. Por consiguiente, el brillo normal de la Luna se encuentra notablemente disminuido.

El color rojo oscuro de la Luna contrasta con el brillo azulado de Spica (en la imagen de la derecha), la estrella alfa de la constelación de la Virgen o Virgo, posando a sólo dos grados de arco de distancia.

Marte es más brillante que Spica y se encuentra a unos 10 grados a la derecha de la Luna. Está cerca de la oposición y del máximo acercamiento a la Tierra. El color anaranjado del Planeta Rojo parece hacerse repetir la tonalidad de la Luna eclipsada.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 16 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Damian Peach.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, unos 23 mil tweets ilustran y amplían las más de 1000 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya casi somos dos mil.

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martes, abril 15, 2014

Nubes mammatus sobre Nebraska


¿Cuándo la base de las nubes toma la forma de una burbuja? Por lo general, la parte inferior de las nubes es plana (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 710 píxeles o verla aún más grande).

Y lo es en razón de que el aire húmedo y caliente se enfría al elevarse, por lo que se condensa en gotitas de agua a una temperatura muy específica, lo que suele corresponder a una altitud también muy específica. A medida que las gotitas de agua crecen, se forma una nube opaca.

Sin embargo, bajo ciertas condiciones pueden desarrollarse bolsas de nubes que contienen hielo o grandes gotas de agua que, al evaporarse, caen sobre el aire límpido. Esas bolsas pueden producirse en el aire turbulento próximo a las tormentas (en la imagen de la derecha), cerca de la parte superior de una nube con forma de yunque, por ejemplo.

Las nubes de tipo mammatus pueden ser muy espectaculares, especialmente si el Sol las ilumina de costado.

Las nubes del tipo mammatus mostradas al comienzo de la entrada se fotografiaron en junio de 2004 sobre Hastings, en el estado norteamericano de Nebraska.

Nubes de tipo mammatus sobre Rosario, en la provincia argentina de Santa Fe (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 15 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jorn Olsen Photography.

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lunes, abril 14, 2014

Un extraño glóbulo en IC 1396


¿Se oculta un monstruo en IC 1396? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 730 píxeles o verla mucho más grande.)

Partes del gas incandescente y de las nubes de polvo de esta región de formación estelar, que algunos llaman la Nebulosa de la Trompa de Elefante, parecen tomar formas que despiertan nuestra inquietud. Algunas son casi humanas. Incluso al considerar la nebulosa en su conjunto parece dibujarse una especie de cara monstruosa.

No obstante, el único monstruo verdadero de la nebulosa es la estrella joven y brillante que afortunadamente se encuentra demasiado lejos de la Tierra para representar algún peligro.

La radiación de la mencionada estrella es tan intensa que erosiona lentamente el polvo presente en el oscuro glóbulo cometario visto en la parte superior de la imagen. Pero eso no es todo: también los chorros o jets y vientos de partículas emitidos por la estrella dispersan el gas y polvo de la zona.

En las vísceras del monstruo. Una imagen del interior de la Trompa de Elefante, tomada por el Telescopio Espacial Spitzer (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Situado a casi 3 mil años-luz de distancia, el complejo IC 1396 es relativamente tenue y cubre una región del cielo con un ancho aparente de 10 lunas llenas, o sea, 5 grados de arco.

La Trompa de Elefante en IC 1396. Como la ilustración de un cuento galáctico de Just So Story, la Nebulosa de la Trompa de Elefante zigzaguea por el complejo IC 1396, formado por una nebulosa de emisión inmersa en el centro de un joven cúmulo estelar, en la alta y alejada constelación de Cefeo. En realidad, esta trompa de elefante cósmica mide más de 20 años-luz de longitud. La composición en falso color de hoy se tomó a través de filtros de banda estrecha que sólo dejaron pasar la luz emitida por los átomos de hidrógeno, azufre y oxígeno que pueblan la región. La imagen resultante destaca la forma retrotraída de las crestas que contornean los bolsones de gas y polvo interestelar frío. Dichas nubes oscuras, inmersas en la nebulosa y con forma de zarcillos, contienen la materia prima para la formación de estrellas y oculta protoestrellas en el interior del polvo cósmico (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 14 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y derechos de autor: T. Rector (U. Alaska Anchorage) y H. Schweiker (WIYN, NOAO, AURA, NSF).

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domingo, abril 13, 2014

Saturno en azul y oro


¿Por qué una parte de Saturno es azul? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 726 píxeles o verla aún más grande.)

La imagen del planeta de los anillos mostrada arriba es una aproximación a lo que hubiéramos visto desde la ventanilla de una nave espacial a mediados de marzo de 2006. La imagen fue registrada por la sonda robótica Cassini, que todavía continúa girando en torno de Saturno.

Aquí los majestuosos anillos de Saturno (en la siguiente imagen) sólo se ven como una delgada línea vertical. Sin embargo, la compleja estructura de los anillos se revela en las oscuras sombras que trazan sobre la izquierda de la imagen.

Estructura de los anillos. Diagrama de los cuatro componentes principales del sistema de anillos de Júpiter: el halo o el anillo halo, el anillo principal, el anillo difuso de Amaltea y, finalmente, el anillo difuso de Tebe. En el esquema también se incluye los satélites interiores del planeta gigante gaseoso del Sistema Solar (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Encélado, la luna de los géiseres, aparece con sus 500 km de diámetro como un pequeño bulto en el plano de los anillos.

El hemisferio norte de Saturno nos parece en parte azul por la misma razón que el cielo es azul sobre la Tierra: tanto en éste como en aquel planeta, las moléculas que componen la atmósfera dispersan la luz azul mejor que la roja en las regiones desprovistas de nubes.

En cambio, cuando se observa más profundamente en los sistemas de nubes de Saturno, el color dorado natural de Saturno se vuelve dominante.

No está claro por qué el hemisferio sur de Saturno no presenta los mismos matices de azul. Una hipótesis sostiene que allí se encuentran más nubes en la atmósfera superior. Tampoco se sabe porqué las nubes de Saturno son doradas.

Cuando Saturno pierde los anillos. Si este planeta es Saturno, ¿dónde están los anillos? Cuando los "apéndices" de Saturno desaparecieron en 1612, Galileo, que fue el primero en observar el fenómeno, no entendió qué sucedía. A finales del siglo XVII se llegó a comprender, gracias a la mejora lograda en la instrumentación, que los extraños apéndices o abultamientos de Saturno eran, en realidad, anillos vistos con un ángulo más o menos pronunciado, pero que cuando desde la Tierra son observados de canto se vuelven totalmente invisibles. La razón es que, guardando las proporciones, los anillos de Saturno son incomparablemente más finos que una hojita de afeitar (*). Desde hace varios años, la sonda espacial Cassini cruza regularmente el plano de los anillos de Saturno. Fernando García Navarro, un astrónomo aficionado español, exhumó del inmenso archivo en línea de la misión Cassini una serie de imágenes sin procesar de dichas travesías por el plano. Esta imagen, recortada digitalmente y mostrada en colores representativos, es el sorprendente resultado. El delgado plano de los anillos de Saturno se revela en azul, mientras que las bandas y las nubes de la atmósfera superior del planeta aparecen en dorado (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 13 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA.

(*) Los anillos de Saturno miden 282 mil km de diámetro, pero apenas tienen alrededor de 1 km de espesor. En un modelo a escala de Saturno de 1 m de ancho, los anillos serían 10 mil veces más finos que una hojita de afeitar. Saturno y sus anillos entrarían bastante justo en la distancia que hay entre la Tierra y la Luna.

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sábado, abril 12, 2014

Cruces y nubes sobre Haleakala


Aloha y bienvenidos a un paisaje celeste maravilloso (clic en la imagen para ampliarla a 1227 x 700 píxeles, máxima resolución disponible).

Este panorama casi de ensueño, contemplado el 27 de marzo desde los 3000 m de la cumbre volcánica del Haleakala, en la isla hawaiana de Maui, nos coloca ante un mar de nubes en cuya otra orilla nace un cielo estrellado por el que se eleva la Vía Láctea.

A la izquierda se distingue Deneb, la brillante superestrella que encabeza el asterismo de la Cruz del Norte, inmerso en las nubes de polvo y nebulosas de la Vía Láctea.

Desde allí se puede seguir la curva de la Vía Láctea hasta las estrellas de la Cruz del Sur (en la imagen de la derecha), una agrupación estelar más compacta que se asoma sobre el horizonte, bien a la derecha de la imagen.

Marte, representado en tonos amarillentos, se halla a la derecha del centro, cerca de la parte superior de la imagen, mientras su rival, la gigante roja Antares, se encuentra debajo y más cerca del bulbo central de la Vía Láctea.

Si necesitan más ayuda para identificar los objetos mencionados, pueden consultar esta imagen con etiquetas.

Desde la Cruz del Sur a la Cruz del Norte. Existe un camino que comunica la Cruz del Sur con la del Norte. El camino, como revela la fotografía, es la parte central de la Vía Láctea, nuestra galaxia. Muchas maravillas del cielo terrestre se muestran en la imagen, entre ellas la Luna, muy brillante bajo el arco de la Vía Láctea; Venus, apenas arriba del satélite natural de la Tierra; Saturno y Mercurio, justo por debajo de la Luna; las Nubes de Magallanes, dos de las galaxias satélites de la Vía Láctea, bien hacia la izquierda; una pincelada de luminiscencia nocturna rojiza, cerca del horizonte, también a la izquierda de la imagen; y, finalmente, las luces de varios pueblos, a lo largo de todo el horizonte (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 12 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Wally Pacholka (TWAN).

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viernes, abril 11, 2014

La oposición de Marte


Esta noche Marte estará entre la oposición, a la que llegó el 8 de abril, y el punto más cercano a la Tierra en dos años, que alcanzará el próximo 14 de abril (clic en la imagen para ampliarla a 800 x 800 píxeles, máxima resolución disponible).

Actualmente Marte retrograda por la constelación de la Virgen o Virgo, una agrupación de estrellas que se halla diametralmente opuesta al Sol en el cielo nocturno de la Tierra.

En consecuencia, ésta es la época ideal para la observación telescópica del Planeta Rojo. Como muestra de lo que verían, observen la imagen de arriba, fotografiada el 3 de abril.

La imagen, de gran claridad y nitidez, fue registrada con una cámara digital de alta velocidad y un telescopio de 40 cm de diámetro desde la localidad brasileña de Assis.

El casquete del polo norte marciano se distingue en la parte superior izquierda. También son claramente visibles las nubes orográficas, de color blanquecino, debidas a la condensación del vapor de agua en la fría atmósfera situada encima de la región de los enormes volcanes de Marte (en la imagen de la derecha, Olympus Mons, de unos 22 km de altura, en una composición de imágenes registradas por la sonda Viking 1 en 1978).

Las fechas precisas de la máxima aproximación y la oposición están ligeramente desfasadas por el hecho de que las órbitas de Marte y la Tierra no son círculos perfectos, sino elipses.

Pero hay más. Si están en el continente americano y se deciden a observar con un telescopio durante la noche del 14 y 15 de abril, es decir, la noche de la máxima aproximación, entonces también podrán observar un eclipse total de Luna.

Aunque relativamente cerca de nosotros, el tamaño aparente de Marte apenas tendrá la centésima parte del tamaño angular de la Luna.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 11 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Fabio Carvalho y Gabriela Carvalho.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, unos 22 mil tweets ilustran y amplían las más de 1000 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya casi somos dos mil.

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jueves, abril 10, 2014

Marte, Ceres y Vesta


Es muy probable que se hayan dado cuenta de que últimamente una estrella brillante y de color rojizo-anaranjada sale por el este justo después de la puesta de la sol (clic en la imagen para ampliarla a 950 x 633 píxeles o verla aún más grande).

Pero, en realidad, no es una estrella. Se trata de Marte, el Planeta Rojo.

Durante las últimas semanas Marte retrograda (en la imagen de la derecha) por la constelación de la Virgen o Virgo, enfrentada al Sol en el cielo terrestre. El Planeta Rojo está cerca de la oposición de 2014 (8 de abril) y en cuatro días más, el 14 de abril, pasará por el punto de su órbita más cercano a la Tierra.

El brillo de Marte es muy superior al de la azulada Spica, la estrella alfa, es decir, la más brillante, de la Virgen, y se encuentra en el centro de la panorámica celeste mostrada arriba.

A la vista, tomada a principios de abril, se le han agregado etiquetas identificatorias. Además, incluye otros dos mundos del Sistema Solar, menos conocidos, pero que también se acercan a la oposición.

A la izquierda de la imagen se distingue el pequeño y tenue asteroide Vesta (en la imagen de la derecha) y el planeta enano Ceres. Entre ambos se halla la estrella Tau Virginis.

Pero tendremos que hacer un esfuerzo de imaginación para visualizar a Dawn, la nave espacial de la NASA que viaja entre ambos mundos.

Dawn partió de Vesta en septiembre de 2012. Desde entonces el motor iónico de la nave la ha impulsado sin pausa alguna para compatibilizar su órbita con la de Ceres, a donde se estima que llegará en febrero de 2015.

Desde luego, el área de Marte brindará un espectáculo digno de ver durante la noche del 14 al 15 de abril (de madrugada en Buenos Aires), cuando la Luna Llena se introduzca en la sombra de la Tierra. El eclipse total de Luna del 15 de abril de 2014 es particularmente favorable para todo el continente americano (clic en la imagen para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 10 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Tunç Tezel (TWAN).

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