sábado, febrero 28, 2015

Triple conjunción en Quebec


Esta llamativa imagen se generó a partir de cinco exposiciones tomadas con teleobjetivo en rápida sucesión el 20 de febrero (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 762 píxeles o verla aún más grande).

Una vez combinadas, las exposiciones revelaron una amplia gama de objetos brillantes y perceptibles a simple vista durante aquella gélida noche.

Quedó así revelado el resplandeciente horizonte urbano de la ciudad de Quebec hasta la triple conjunción de la Luna, Venus y Marte (en la imagen de la derecha).

Una vez puesto el sol, el brillo de la media luna comenzó a rivalizar con el fulgor del planta Venus. Marte, más apagado, se alza hasta casi tocar el borde superior de la imagen.

Si bien el creciente de la Luna está iluminado directamente por el Sol, en la imagen sale sobreexpuesto y se pierden todos los detalles. En compensación se captan otros en el resto del disco lunar.

Como se sabe, no hay luces urbanas en la Luna. El sector nocturno de la Luna sólo está iluminado por la luz cinérea, que no es otra cosa que la luz del Sol reflejada en la atmósfera de nuestro planeta (en la siguiente imagen).

La luz de la Luna según Leonardo. El Códice Leicester, escrito entre 1506 y 1510 por el artista, científico y pensador renacentista Leonardo da Vinci, cuenta con una página titulada "Acerca de la Luna: Ningún cuerpo sólido es más liviano que el aire". Leonardo creyó que la Luna tenía una atmósfera y océanos y, porque estaba cubierta por agua, podía reflejar bien la luz. De forma inversa, los océanos terrestres reflejaban la luz solar e iluminaban la Luna. Leonardo estaba equivocado en parte, por cuanto la Luna es un mundo seco y la luz cinérea de la Tierra se debe principalmente a las nubes blancas y no a la oscuridad de los mares. Sin embargo, comprendió intuitivamente el fenómeno. La luz cenicienta de la Luna se debe al doble reflejo de la luz del Sol: primero, refleja en las nubes terrestres, luego en la superficie del satélite y se la percibe en la parte no iluminada del disco lunar. Cada vez que la luz se refleja en una superficie pierde algo de intensidad, porque la superficie reflectante absorbe una parte. Esta imagen de la Luna se registró con una exposición de 2,5 segundos, luego se tomó una segunda imagen en la misma sesión a 1/60 segundos que muestra un nivel similar de iluminación en el lado diurno de la Luna. La luz cenicienta o cinérea es unas 150 veces más tenue que el arco lunar iluminado (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jay Ouellet.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace siete equinoccios, unos 40 mil tweets ilustran y amplían las más de 4000 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil setecientos.

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viernes, febrero 27, 2015

El gran Lovejoy y la pequeña Dumbbell


Sacudida violentamente por el viento solar, la cola de iones del cometa Lovejoy se extiende por más de 3 grados en esta imagen telescópica registrada el 20 de febrero de 2015 (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 844 píxeles o verla bastante más grande).

En el fondo estrellado se destacan, entre otros objetos celestes, Phi Persei, la asombrosa estrella azulada vista abajo y a la izquierda del núcleo del cometa (en la imagen de abajo a la derecha), y la bonita nebulosa planetaria M76, justo por encima del primer tercio de la larga cola del Lovejoy.

Conocida también como la Nebulosa Dumbbell Pequeña, en referencia a M27 o Nebulosa Dumbbell, su prima más brillante (ver la imagen al pie de la entrada), M76 se encuentra a sólo un diámetro lunar de la coma verdosa del cometa.

Aunque todavía es visible en el cielo del hemisferio norte, el cometa Lovejoy (C/2014 Q2) se dirige hacia el Sistema Solar exterior y ya se encuentra a unos 10 minutos-luz o 190 millones de kilómetros de la Tierra.

En cuanto a la Dumbbell Pequeña, está mucho más alejada, a más de 3 000 años-luz de distancia.

Como sigue un rumbo norte, el cometa Lovejoy se dirige actualmente hacia la constelación de Casiopea. El brillo del cometa se ha desvanecido más lentamente de lo previsto, de modo que sigue siendo un objetivo muy interesante para los astrónomos aficionados.

Las Dumbbells. Estas nebulosas están designadas en los catálogos como M27 (a la izquierda) y M76, además de ser conocidas popularmente como la Nebulosa Dumbbell y la Nebulosa Dumbbell Pequeña. Los nombres hacen referencia, claro está, a su parecido con una mancuerna o reloj de arena. Las dos son nebulosas planetarias, es decir, envolturas gaseosas expulsadas por estrellas moribundas parecidas al Sol, y su tamaño físico es similar, de aproximadamente un año-luz de diámetro. Como las imágenes de cada recuadro se muestran a la misma escala, la diferencia de tamaño es sólo aparente y se debe, en lo fundamental, a que una de las nebulosas está más cerca de nosotros. Los astrónomos estiman que la Nebulosa Dumbbell se encuentra a 1200 años-luz de distancia, mientras que la Nebulosa Dumbbell Pequeña está bastante más alejada, a unos 3 mil años-luz o más. La profundidad de las imágenes, registradas con filtros de banda estrecha y representadas en falso color, pone de manifiesto la emisión de los átomos de hidrógeno, nitrógeno y oxígeno originada en dichas nubes cósmicas y revela de esta manera algunas estructuras notablemente complejas de M27 y M76 (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rolando Ligustri (CARA Project, CAST).

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jueves, febrero 26, 2015

Amor y guerra en un claro de luna


Venus, por la diosa romana del amor, y Marte, por el dios de la guerra, se reunieron a la luz de la Luna el 20 de febrero de 2015 (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 683 píxeles o verla un poco más grande).

La imagen se tomó con una cámara digital durante el crepúsculo desde Charleston, en el estado norteamericano de Carolina del Sur. Se trata de una exposición de tres segundos que también revela la luz cenicienta (ver la imagen al pie de la entrada) que baña la parte del disco lunar no iluminada directamente por el Sol.

Por supuesto, desde esta esperada triple conjunción la Luna ha recorrido un largo camino.

Venus todavía es visible en el cielo occidental como la Estrella Vespertina, es decir, es el tercer objeto celeste más brillante del cielo terrestre, luego del Sol y la Luna.

En cuanto a Marte, mucho menos brillante, que en la imagen de arriba se observa a casi un diámetro lunar de Venus (en la imagen de arriba a la derecha), durante la noche siguiente se acercó aún más a Venus.

Desde entonces se ha alejado lentamente del planeta de la diosa del amor, pero no tanto como para dejar de verse al atardecer en el cielo occidental.

La luz cenicienta. Como es sabido, la Luna carece de luz propia. Por consiguiente, la llamada luz de la Luna es, en realidad, la luz procedente del Sol que se refleja directa o indirectamente en la superficie lunar. La parte del disco lunar iluminada directamente por el Sol brilla con gran intensidad y corresponde con lo que comúnmente se entiende por fase lunar. Sin embargo, durante los primeros días del mes lunar sólo una parte del disco lunar está iluminada directamente por la luz del Sol. A pesar de ello, la otra parte del disco lunar, mucho más oscura, también se ve desde la Tierra, y la percibimos porque está iluminada indirectamente por la luz solar. Este fenómeno se llama luz cenicienta de la Luna y se debe a un doble reflejo de la luz solar (ver el diagrama): el primero consiste en el reflejo de la luz solar en las nubes terrestres y, el segundo, al reflejo de esta luz en la superficie de nuestro satélite. La luz cenicienta es más oscura porque cada vez que la luz se refleja en una superficie pierde algo de intensidad, pues la superficie reflectante absorbe una parte. Crédito de la imagen: NASA.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Kevin Bourque.

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miércoles, febrero 25, 2015

La Nebulosa de la Roseta en hidrógeno y oxígeno


La Nebulosa de la Roseta no es la única nube cósmica de gas y polvo utilizada para evocar imágenes florales. Se distingue, sin embargo, porque es la más famosa (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 744 píxeles o verla un poco más grande).

La rosa cósmica se encuentra en el borde de una extensa nube molecular en Monoceros, a unos 5 mil años-luz de distancia. Sus pétalos son, en realidad, una región de formación estelar.

En cuanto a las formas hermosas y simétricas de la nebulosa, éstas son la creación fortuita del viento y la radiación procedente del cúmulo central de estrellas jóvenes y ardientes (en la imagen de la derecha).

Las estrellas de este cúmulo energético, designado como NGC 2244, apenas tienen unos pocos millones de años. En cambio, la cavidad central de la Nebulosa de la Roseta, catalogada como NGC 2237, alcanza aproximadamente los 50 años-luz de diámetro.

La nebulosa puede observarse directamente con un pequeño telescopio apuntado hacia la constelación del Unicornio (Monoceros en latín).

La Nebulosa de la Roseta según el Herschel. Esta imagen de la Nebulosa de la Roseta, tomada por el Telescopio Espacial Herschel, cubre una área de unos 65 años-luz de longitud. La Nebulosa de la Roseta es una nube de polvo que contiene suficiente gas y polvo como para formar alrededor de 10 mil estrellas como el Sol. En el centro de la nebulosa, no mostrado en la imagen, se encuentra un cúmulo de estrellas jóvenes, brillantes y calientes. Las estrellas del cúmulo calientan el gas y el polvo circundante, que aparece, en consecuencia, de color azulado. Las regiones pequeñas, blancas y brillantes son capullos de polvo dentro de los cuales se están formando enormes estrellas. Es muy probable que cada una de estas "protoestrellas" se convierta en una estrella con alrededor de diez veces la masa del Sol. En conjunto, las mencionadas estrellas calientan el gas y el polvo circundante, haciéndolo brillar con mayor intensidad. Las manchas rojizas y más pequeñas, distinguibles cerca del centro de la imagen y hacia la izquierda, también albergan protoestrellas, pero éstas son de menor tamaño y de ellas surgirán estrellas mucho más parecidas al Sol (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Arno Rottal (Far-Light-Photography).

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martes, febrero 24, 2015

Penachos extraños en Marte




¿Cómo se formaron los extraños penachos que se han observado en Marte? Todavía es un enigma.

Un gran número de astrónomos aficionados de todo el mundo detectaron y confirmaron la presencia de penachos similares en fotografías del Planeta Rojo tomadas en marzo de 2012. Incluso es posible que hayan quedado registrados en imágenes archivadas de 1997 (en la imagen de la derecha).

Como estas columnas verticales alcanzan alturas que rondan los 200 km, no parece que estén relacionadas con el polvo levantado del suelo por el viento (ver la imagen al pie de la entrada).

Incluso uno de los penachos llegó a durar once días, por lo que se descuenta que estén relacionados con las auroras polares.

A no dudarlo, los astrónomos aficionados continuarán observando el terminador y las regiones del limbo marciano en busca de otros penachos de gran altura.

Los investigadores también podrían recurrir a la flota de satélites que giran en torno a Marte a fin de verificar y estudiar cualquier nuevo penacho que aparezca.

La animación time-lapse de arriba fue creada por el propio descubridor del penacho, un abogado de Pennsylvania, con imágenes registradas el 20 de marzo de 2012. Tiene una duración de 35 minutos.

Las dunas barjanes de Marte. ¿Es posible que la superficie de Marte se comporte como un líquido? En realidad, a causa de la muy baja presión atmosférica de Marte, los líquidos sólo podrían congelarse o evaporarse. Sin embargo, los vientos incesantes pueden dar la impresión de que las grandes dunas de arena parezcan fluir como un líquido e incluso formar gotas. A la derecha de la imagen se distingue la cumbre plana de dos mesetas situadas en el hemisferio sur de Marte, cuando la estación estaba cambiando de la primavera al verano. A la izquierda se destaca una pequeña colina cuya cumbre en forma de cúpula está constituida por un material muy claro. A medida que los vientos dominantes soplan de derecha a izquierda, la arena se desliza sobre la colina y a sus lados, dejando rastros muy llamativos. Las gotitas oscuras con forma de arco están constituidas por arena fina y son similares a sus primas interplanetarias terrestres, llamadas barjanes. Dichos montículos de arena se desplazan sin desintegrarse en la dirección del viento e incluso puede parecer que algunos pasan a través de otros (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: W. Jaeschke.

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lunes, febrero 23, 2015

La Vía Láctea sobre los hoodoos de Toadstool


¿Cuáles son más antiguas: las rocas del suelo o las luces del cielo? (Clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 720 píxeles o verla bastante más grande.)

Por lo general, las rocas son las más antiguas, ya que los sedimentos originales se depositaron mucho antes de que las estrellas o nebulosas emitieran las luces que se ven en el cielo.

Sin embargo, si miran con un telescopio una galaxia bien lejana —más allá de Andrómeda o la galaxia espiral NGC 7331 (ver la imagen al pie de la entrada)—, entonces estarán viendo luces mucho más antiguas.

La imagen de más arriba muestra el disco central de la galaxia de la Vía Láctea desplegada en un arco sobre las columnas rocosas (o hoodoods, en la imagen de la derecha) de Toadstool, erigidas en el norte del estado norteamericano de Arizona.

La parte superior de las extrañas columnas de Toadstool se componen de rocas más densas que el viento erosionó más lentamente que la suave arenisca que forma parte inferior de las columnas.

Las bandas verdes del cielo son luminiscencia nocturna, es decir, luz emitida por el aire estimulado de la atmósfera terrestre.

En la parte inferior derecha de la imagen se observa una cámara que tomaba fotografías a intervalos fijos de tiempo con el objeto de registrar la rotación del cielo que se lleva a cabo más allá de la pintoresca escena en primer plano.


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: David Lane y R. Gendler (3 recuadros).

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domingo, febrero 22, 2015

El Río Oscuro hacia Antares


El Río Oscuro es la nube cósmica que fluye desde el borde izquierdo de la imagen y conecta la Nebulosa de la Pipa (*) con la vistosa región situada cerca de la estrella Antares (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 729 píxeles o verla mucho más grande).

De aspecto turbio, la apariencia del Río Oscuro se debe a que el polvo absorbe la luz de las estrellas de fondo, aunque la nebulosa contiene en su mayor parte hidrógeno y gas molecular (clic en la imagen para ampliarla).

La estrella supergigante Antares se encuentra rodeada de polvo y genera una nebulosa de reflexión extrañamente amarillenta, cuando lo usual es que ese tipo de nebulosa sea de color azul.

Encima de Antares se encuentra Rho Ophiuchi, una brillante estrella doble de color azul inmersa en una nebulosa de reflexión azul más clásica (en la imagen de la derecha), mientras que las nebulosas de emisión, en color rojo, se dispersan alrededor de la región.

M4 es el cúmulo globular de estrellas que se observa exactamente encima y a la derecha de Antares, aunque en realidad se ubica mucho más allá de la nubes multicolores, a una distancia estimada en 7 000 años-luz.

En cuanto al Río Oscuro, se encuentra a unos 500 años-luz de distancia.

El paisaje cósmico multicolor mostrado más arriba es un mosaico de imágenes tomadas con telescopio que cubre un campo de casi 10 grados, lo que representa el equivalente a 20 veces el diámetro angular de la Luna, en la constelación del Escorpión (Scorpius en latín).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de febrero de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jason Jennings.

(*) La Nebulosa de la Pipa —abajo y a la izquierda de la siguiente imagen— es una nebulosa oscura muy extensa que se encuentra casi a un tercio de la distancia entre la Nebulosa de la Laguna y Antares (clic en la imagen para ampliarla). Forma parte de un complejo de nebulosas oscuras aún más grande, de la cual la Pipa parece formar los cuartos traseros de un caballo oscuro galáctico, visible en la imagen cuando uno inclina la cabeza hacia la izquierda, mira de soslayo y da rienda suelta a la imaginación:

El complejo de nebulosas oscuras abarca 13 grados de lo que se ha dado en llamar el "Río Oscuro", que conecta la Nebulosa de la Pipa con la zona de Antares y Rho Ophiuchus. Una nebulosa oscura pequeña en forma de "S", llamada la Nebulosa de la Serpiente, se encuentra a medio camino entre las piernas del caballo. Es posible observar la Nebulosa de la Pipa a simple vista desde localidades con un cielo bastante oscuro y el caballo oscuro completo sólo en cielos muy oscuros y límpidos. A la derecha de la imagen se distingue el extenso complejo de nebulosas de emisión rojas y de reflexión azules comentado en los primeros párrafos de la entrada. Más información (en inglés).

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