martes, mayo 26, 2015

M94, una galaxia con brotes de formación estelar


¿Por qué es tan brillante el centro de Messier 94? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 845 píxeles o verla aún más grande.)

La galaxia espiral M94 posee un anillo de estrellas recientemente formadas alrededor de su núcleo. Así M94 adquiere no sólo una apariencia insólita sino también un intenso resplandor interior.

La hipótesis más aceptada actualmente sostiene que en M94 hay una estructura ovalada de estrellas, denominada barra (ver la imagen al pie de la entrada), que gira y genera un crecimiento abrupto de formación estelar en el anillo interior:



Observaciones recientes han revelado que el anillo exterior y más tenue no está cerrado y es relativamente complejo.

La galaxia M94, la protagonista de la imagen del día, cubre un campo de aproximadamente 30 000 años-luz.

Se encuentra a 15 millones de años-luz de distancia y es visible con un pequeño telescopio apuntado en dirección de la constelación de los Perros de Caza o los Lebreles (Canes Venatici en latín).

Una nueva mirada sobre M94. La galaxia M94, vista de cara, presenta una parte interna brillante, de unos 30 mil años-luz de diámetro, y otra exterior menos luminosa. Tradicionalmente se interpretó que las prolongadas exposiciones de imágenes de M94 mostraban una región espiral interna rodeada por un amplio y tenue anillo de estrellas. Pero nuevas observaciones en distintas longitudes de onda revelaron la presencia de brazos espirales que hasta ese momento habían pasado inadvertidos. Estos brazos se extienden por la periferia del disco galáctico constituyendo un disco externo involucrado activamente en la formación estelar. La notable imagen del descubrimiento, mostrada al comienzo de la entrada, se procesó de modo tal que quedara resaltada la estructura externa del disco. Así, es posible seguir los brazos espirales exteriores de M94 en longitudes de onda visibles (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Leonardo Orazi.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 45 mil tweets ilustran y amplían las más de 4100 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil novecientos.

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lunes, mayo 25, 2015

El árbol galáctico


Primero fueron los árboles. En Salamanca, España, el fotógrafo César Vega Toledano quedó prendado del aspecto singular de un bosque de robles recién podados (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 721 píxeles o verla mucho más grande).

Luego vino la galaxia. Vega Toledano decidió quedarse hasta las dos de la madrugada, pues estimó que en ese momento la Vía Láctea sobrepasaría el nivel de un majestuoso roble.

Desde este punto de vista elegido cuidadosamente, las bandas de polvo de la galaxia parecen ser extensiones naturales de las ramas del árbol.

Finalmente llegó la luz. A continuación, Vega Toledano puso una linterna detrás del roble con el objetivo de que se destaque la silueta del tronco y las ramas.

Por pura coincidencia los otros árboles también proyectaron sus siluetas sobre un horizonte relativamente brillante (en la imagen de la derecha).

La imagen de más arriba se registró a principios de mayo en una única exposición de 30 segundos. Posteriormente fue tratada digitalmente para que la Vía Láctea fuera más visible de lo que realmente era.

En la siguiente imagen pueden ver una versión de la fotografía con etiquetas identificatorias (clic en la imagen para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: César Vega Toledano; la capa informativa añadida a la imagen es cortesía de Judy Schmidt.

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domingo, mayo 24, 2015

Un transbordador espacial sobre las nubes


¿Qué cosa se eleva sobre las nubes? Nada menos que un transbordador espacial (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 782 píxeles o verla bastante más grande).

Algunas veces, si alguien miraba por la ventanilla de un avión en el lugar y momento adecuados, podía asistir a un espectáculo excepcional: el lanzamiento de un transbordador espacial.

Poco después del último lanzamiento del Endeavour en mayo de 2011, varias imágenes del despegue del transbordador y su columna de humo se difundieron amplia y rápidamente por Internet.

La fotografía mostrada arriba se tomó desde un avión de entrenamiento que volaba por encima de las nubes y no está protegida por derechos de autor. Es posible compararla con otras imágenes de la estela del transbordador tomadas por debajo de las nubes (en la imagen de la derecha).

Las gases calientes que salen de los motores forman una llama amarillenta seguida de una larga columna de humo, la que al proyectar su sombra (ver la imagen al pie de la entrada) sobre la capa de nubes indica la dirección en la que se encuentra el Sol.

El programa de los transbordadores espaciales de EE.UU. se dio por concluido en 2011. El Endeavour descansa actualmente en el California Science Center, donde es exhibido al público.

La razón de una sombra. Por una feliz coincidencia la sombra de la estela del Atlantis apunta hacia la Luna. Ocurrió durante la misión STS-98 del año 2001, cuando el Sol, la Tierra, la Luna y el Atlantis se alinearon para la ocasión. Primero, para que la estela del Atlantis proyecte una sombra tan larga, el lanzamiento debió realizarse durante la salida del Sol o durante la puesta. Segundo, durante la puesta de Sol la sombra es la más larga posible y se extiende hasta el horizonte. Tercero y último, durante la Luna Llena, el Sol y la Luna se encuentran en puntos opuestos del cielo: poco después de la puesta de Sol nuestra estrella se encuentra apenas por debajo del horizonte y, en la otra dirección, nuestro satélite natural apenas sobresale del horizonte. En consecuencia, cuando el 7 de febrero de 2001 el Atlantis partió hacia el espacio a las 6:13 PM EDT, justo después de la puesta del Sol, la sombra que proyectó apuntaba hacia el horizonte opuesto al Sol, donde resultó que se encontraba la Luna Llena (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA.

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sábado, mayo 23, 2015

NGC 7822 en Cefeo


Tanto pilares de gas, polvo como estrellas jóvenes y ardientes ocupan por completo el centro de NGC 7822 (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 753 píxeles o verla aún más grande).

La resplandeciente región de formación estelar se encuentra aproximadamente a 3 000 años-luz de distancia, en el borde de una enorme nube molecular en dirección de la constelación septentrional de Cefeo.

En el panorama multicolor de arriba se destacan los bordes brillantes y las fantásticas formas oscuras del interior de la nebulosa.

La imagen es una composición de datos procedentes de filtros de banda estrecha (en la imagen de la derecha), en la que la emisión de los átomos de oxígeno, hidrógeno y azufre se representa, respectivamente, en tonos azules, verdes y rojos.

Las estrellas calientes son las que proporcionan la radiación energética que genera la emisión atómica (ver la imagen al pie de la entrada), mientras que sus potentes vientos y radiación también modelan y erosionan la forma de los pilares más densos.

A partir del colapso gravitacional aún podrían estar formándose estrellas en el interior de los pilares, pero conforme los pilares se erosionan, cualquier estrella en formación se quedará en última instancia sin su reserva de materia estelar.

La imagen cubre un campo de aproximadamente 40 años-luz a la distancia estimada de NGC 7822.

El hidrógeno y el polvo de la Nebulosa Roseta. Este primer plano de la Nebulosa Roseta muestra de una manera espectacular que la formación estelar es un proceso muy activo en la región, donde estrellas jóvenes y calientes emiten vientos y radiación para modelar oscuros filamentos. La radiación ultravioleta procedente de las estrellas jóvenes también despoja de electrones a los átomos del hidrógeno circundante. A medida que los electrones y los átomos se recombinan, emiten luz de menor energía y longitud de onda más larga en un patrón característico muy bien conocido de líneas espectrales brillantes. La línea de emisión más potente de este patrón se halla, en longitudes de onda visibles, en el sector rojo del espectro y se la denomina "hidrógeno-alfa" o, más brevemente, H-alfa (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Manuel Fernández Suárez.

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viernes, mayo 22, 2015

Un cielo oscuro y lleno de polvo


Entre la constelación de Taurus y el brazo de Orión de nuestra galaxia se encuentra una fértil nube molecular salpicada de nebulosas oscuras y tenues nebulosas de reflexión (clic en la imagen para ampliarla a 1078 x 600 píxeles o verla bastante más grande).

Este amplio panorama de 6 grados de arco comienza con la extensa nebulosa oscura catalogada como LDN 1495, desplegada en diagonal desde la parte inferior izquierda de la imagen.

Abajo a la derecha se vislumbra una nube que semeja la cabeza de un ave mirando hacia abajo, identificada como la nebulosa de la Pequeña Aguila o LBN 777.

Varias nebulosas de reflexión pequeñas y azuladas rodean las estrellas más débiles de la constelación del Toro (Taurus en latín), que a menudo se pasan por alto en favor de los objetos más brillantes de la constelación.

Asociada con RY Tauri, una joven estrella variable (en las imágenes de la derecha y al pie), se destaca la nebulosa amarillenta VdB 27, hacia la esquina superior izquierda.

La nube molecular de Taurus se encuentra aproximadamente a 400 años-luz de distancia y es una de las regiones de formación de estrellas de baja masa más cercanas. A esta distancia el oscuro panorama de hoy cubriría un campo de más de 40 años-luz.

Regiones oscuras del cielo. A partir de fotografías de gran campo, el astrónomo Edward Emerson Barnard descubrió que las regiones oscuras del cielo son, en realidad, nubes interestelares de gas y polvo. Sus formas son visibles como siluetas cósmicas porque están recortadas contra el fondo de los ricos campos estelares y las regiones de formación de estrellas cercanas al plano de nuestra galaxia. Esta imagen telescópica de campo profundo revela una sugestiva red de nebulosas oscuras de Barnard en la constelación de Taurus. En la parte superior de la escena se observa a Barnard 7, junto a una nebulosa de reflexión azulada. Hacia el centro de la imagen la joven estrella variable RY Tauri emerge de un capullo de polvo amarillento (vdB27). Muchas de las nebulosas oscuras de Barnard tienen alrededor de un año-luz de largo y es probable que en el futuro sean regiones de formación estelar (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Scott Rosen.

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jueves, mayo 21, 2015

Fusión de galaxias en NGC 6240


NGC 6240 nos permite vislumbrar los últimos estertores de una catástrofe cósmica (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 710 píxeles o verla mucho más grande).

Esta titánica colisión de galaxias (*) se desarrolla a 400 millones de años-luz de distancia, en la constelación de Ofiuco (Ophiuchus en latín).

Las galaxias involucradas en el proceso de fusión expulsan por medio de fuerzas de marea colas distorsionadas de estrellas, gas y polvo (en la imagen de la derecha), a la vez que experimentan aumentos repentinos y desenfrenados de formación estelar.

Los dos agujeros negros supermasivos situados en el centro respectivo de cada una de las galaxias también se fusionarán en un agujero negro aún mayor. Pronto sólo quedará una única y gran galaxia.

La espectacular imagen de arriba es una composición de datos registrados en longitudes de banda estrecha y ancha por las cámaras ACS y WPC3 del Hubble.

A la distancia estimada de NGC 6240, esta imagen cubre un campo de más de 300 mil años-luz.

A la izquierda, una imagen óptica registrada por el Hubble de NGC 6240. A la derecha, una visión en rayos X de las regiones centrales de NGC 6240, con la que los astrónomos creen haber descubierto por primera vez dos enormes agujeros negros en órbita mutua, al haber detectado la radiación de rayos X característica procedente de los desechos interestelares que caen espiraladamente hacia ellos. En el recuadro en falso color de la derecha, los datos de rayos X muestran claramente las fuentes de los agujeros negros (en tonos azulados), separadas por unos 3 mil años-luz. La teoría gravitacional de Einstein predice que un par de agujeros negros como los de NGC 6240 se acercarán en movimientos espiralados y terminarán fusionados en un agujero negro más grande y masivo luego de varios cientos de millones de años. En los momentos finales de la fusión los agujeros negros supermasivos producirán un estallido repentino y extremadamente potente de radiación gravitacional (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés). Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, Hubble Heritage (STScI / AURA), A. Evans (U. Virginia / NRAO / Stony Brook U.).

(*) Galaxy Crash JavaLab (en inglés sencillo) es una aplicación en Java pensada para modelar colisiones de galaxias. La aplicación es útil para estudiar no sólo cómo dos galaxias colisionan y se fusionan gravitacionalmente, sino también para comprender cómo los efectos de la colisión dependen de las propiedades de las galaxias. También es posible recrear colisiones entre galaxias reales interactivas observadas en el cielo.

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miércoles, mayo 20, 2015

Un acantilado en el cometa 67P


¿Qué es lo que se ve detrás de la colina cubierta de ripio? Se trata de un abrupto acantilado del cometa Churyumov–Gerasimenko (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla aún más grande).

El increíble núcleo bilobulado del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko se presta naturalmente a tales vistas insólitas y espectaculares.

Una de éstas es la imagen que captó la sonda Rosetta poco después de que arribara al cometa el último septiembre (en el siguiente video). La imagen de arriba, registrada en octubre de 2014 y retocada digitalmente, cubre un campo de unos 850 metros:



Mientras tanto, el cometa Churyumov–Gerasimenko ha acrecentado su actividad, multiplicando los puntos desde los que surgen los chorros de gas. Esto es un efecto del aumento del calor del Sol, ya que el cometa se dirige al perihelio, es decir, el punto de su órbita de mayor acercamiento al Sol.

En el trayecto hacia el Sol la sonda Rosetta seguirá intentando detectar señales procedentes de Philae, el módulo que descendió en el núcleo en noviembre de 2014 pero que rebotó dos veces hasta detenerse en un lugar desconocido de la superficie del cometa.

Si Philae volviese a recibir la luz solar (en la imagen de la derecha), sería posible que acumulara la suficiente energía como para establecer un nuevo contacto con la sonda Rosetta.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y licencia: ESA, Rosetta, NAVCAM.

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