lunes, julio 28, 2014

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo desde el azul al infrarrojo


La Nebulosa de la Cabeza de Caballo es una de las nebulosas más fáciles de reconocer del firmamento. Forma parte de una extensa nube molecular oscura en la constelación de Orión (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla un poco más grande).

Conocida también como Barnard 33, su forma insólita se reveló por primera vez en una placa fotográfica tomada a finales del siglo XIX.

El resplandor de color rojo se debe al hidrógeno —cuya mayor parte se encuentra detrás de la nebulosa— ionizado por Sigma Orionis, una estrella brillante y cercana.

La opacidad de la Cabeza de Caballo está causada sobre todo por el polvo espeso, aunque la parte baja del cuello de la Cabeza de Caballo proyecta una sombra hacia la izquierda (en la imagen de la derecha).

Un intenso campo magnético conduce las corrientes de gas que se alejan de la nebulosa.

Los puntos brillantes vistos en la base de la nebulosa corresponden a estrellas jóvenes en pleno proceso de formación.

La luz demora alrededor de 1500 años para llegar desde la Nebulosa de la Cabeza de Caballo hasta nosotros.

La imagen de más arriba es una combinación digital de registros en luz azul, verde, roja e hidrógeno-alfa, captados desde Argentina, a los que se añadió una toma en el infrarrojo del Telescopio Espacial Hubble.

El campo profundo de Orión. La imagen revela extensas nebulosidades asociadas con el complejo de la gigante nube molecular de Orión, de varios cientos de años-luz de diámetro. La espléndida región de emisión conocida como la Nebulosa de Orión o M42, se observa en la esquina superior derecha de la imagen. Inmediatamente a su izquierda se encuentra NGC 1977, un prominente cúmulo de nebulosas de reflexión azuladas en las que algunos reconocen la silueta de un hombre corriendo, por lo cual suelen llamarla "The Running Man Nebula". La Nebulosa de la Cabeza de Caballo aparece como una nube oscura, una pequeña silueta que se recorta sobre un gran fondo rojizo. Alnitak, la estrella oriental del cinturón de Orión, es la estrella brillante sobre la Cabeza de Caballo. Inmediatamente a la izquierda de Alnitak se encuentra la Nebulosa de la Llama, con nubes de emisión brillantes y espectaculares bandas de polvo oscuro. Trazas más tenues de hidrógeno gaseoso resplandeciente son fácilmente visibles a lo largo de todas las regiones de este campo profundo de Orión (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: en luz óptica, Aldo Mottino y Carlos Colazo, OAC, Córdoba, Argentina; en luz infrarroja: Hubble Legacy Archive.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, unos 25 mil tweets ilustran y amplían las más de 1000 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil.

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domingo, julio 27, 2014

En los dominios de Rho Ophiuchi


Las nubes que rodean el sistema estelar Rho Ophiuchi componen una de las regiones de formación estelar más cercanas a la Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 814 píxeles o verla aún más grande).

Rho Ophiuchi propiamente dicho, situado a sólo 400 años-luz de distancia, es un sistema estelar binario visible en el centro de la región multicolor cercana al borde derecho de la imagen. En dicha región también se reconoce la presencia de una nebulosa de emisión por su característico color rojo y numerosas bandas de polvo de color marrón claro y oscuro.

Cerca del borde superior derecho del sistema de nubes moleculares de Rho Ophiuchi se encuentra la estrella amarilla Antares, mientras que M4, un distante cúmulo globular de estrellas, se encuentra por azar superpuesto entre Antares y la nebulosa de emisión rojiza —esto es, M4 no está ligado gravitacionalmente con los otros objetos mencionados, es sólo una coincidencia visual—.

Hacia la parte inferior de la imagen se halla IC 4592, la Nebulosa de la Cabeza de Caballo Azul (en la siguiente imagen). El resplandor azulado que rodea el ojo del Caballo y a otras estrellas incluidas en la imagen, forma parte de una nebulosa de reflexión compuesta por polvo muy fino.

Con un poco de imaginación, el contorno del grupo sugiere una cabeza de caballo vista de perfil aunque, comparada con la famosa Nebulosa de la Cabeza de Caballo en Orión, cubre una región mucho mayor que ésta. La estrella cerca del "ojo" del Caballo y del centro de esta imagen de 5 grados de longitud está inmersa en la nebulosa de reflexión azulada conocida como IC 4592, a más de 400 años-luz de la Tierra. A esta distancia, el campo cubierto por la imagen se acerca a los 40 años-luz. La mirada del caballo parece detenerse sobre Beta Scorpii, también conocida como Graffias ("la pinza del cangrejo" en griego), la estrella brillante situada abajo a la izquierda. Hacia arriba y a la derecha, otra llamativa nebulosa de reflexión azulada, IC 4601, parece murmurar a la "oreja" del Caballo. El color azulado, característico de las nebulosas de reflexión, se debe a la tendencia del polvo interestelar a dispersar con mayor fuerza la parte azul de la luz de las estrellas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

A la izquierda de la imagen de hoy se encuentra una nebulosa de reflexión catalogada como Sharpless 1, caracterizada por la presencia de un contorno marcadamente geométrico. En Sharpless 1 la luz de la nebulosa de reflexión circundante se debe a la estrella brillante situada cerca del vórtice de polvo.

Aunque la mayor parte de estas formaciones son visibles con un pequeño telescopio dirigido en dirección de las constelaciones Ofiuco (Ophiuchus en latín), el Escorpión y Sagitario, sólo con una cámara fotográfica y una exposición prolongada se revelarán los finos detalles de los remolinos de polvo, tal como se aprecia en la imagen de hoy.

Los espectaculares colores de las nubes de Rho Ophiuchi ponen de manifiesto los procesos que ocurren en esa región del cosmos. Las regiones azules brillan sobre todo por la luz reflejada. La luz azul procedente de la estrella Rho Ophiuchi y estrellas vecinas reflejan de una forma eficiente esta parte de la nebulosa que la luz roja. Las regiones rojas y amarillas brillan primariamente a causa de la emisión del gas atómico y molecular de la nebulosa. La luz de las estrellas azules cercanas —más energéticas que la brillante estrella Antares— arranca electrones del gas, que entonces brilla cuando los electrones se recombinan con el gas. Las regiones oscuras se deben a los granos de polvo —originados en la atmósfera de las estrellas jóvenes— que bloquean con mucha eficacia la luz emitida detrás de sí (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rogelio Bernal Andreo.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, unos 25 mil tweets ilustran y amplían las más de 1000 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil.

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sábado, julio 26, 2014

NGC 253, un universo-isla muy polvoriento


NGC 253 es una de las galaxias espirales no sólo más brillantes sino también una de las más polvorientas (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 658 píxeles o verla aún más grande).

A veces es llamada la Galaxia del Dólar (o de la Moneda) de Plata, debido a cómo se ve en los telescopios pequeños, o simplemente Galaxia del Escultor (Sculptor en latín), por cuanto se halla dentro de los límites de la constelación meridional del mismo nombre.

NGC 253 se encuentra a no más de 10 años-luz de distancia y fue observada por primera vez en 1783 por la matemática y astrónoma Caroline Herschel.

La longitud de la Galaxia del Dólar ronda los 70 mil años-luz, un dato que la constituye en el miembro más grande del Grupo de Galaxias del Escultor, que es la acumulación galáctica más cercana del Grupo Local de Galaxias.

Además de las bandas espirales de polvo, en la detallada imagen color de más arriba es posible notar la presencia de estelas de polvo que parecen elevarse del disco galáctico (en la imagen de la derecha), entrelazadas con cúmulos de estrellas jóvenes y regiones de formación estelar.

Una cantidad muy grande de polvo acompaña a la intensa formación estelar, por lo cual también se designa a NGC 253 como una starburst galaxy, o sea, una galaxia con un aumento repentino en la formación de estrellas.

La Galaxia del Escultor es también una poderosa fuente de rayos X y gamma de gran energía (en la siguiente imagen), probablemente debido a la presencia de agujeros negros masivos en las proximidades del centro galáctico.

NGC 253 en rayos X. La ampliación de la región central de NGC 253, obtenida por el Observatorio de rayos X Chandra, revela detalles no visibles en radiación óptica, señalados en el recuadro. En la imagen en falso color las nubes de gas resplandecen en rayos X cerca del núcleo y por lo menos cuatro fuentes de rayos X muy poderosas se encuentran dentro de un radio de 3 mil años-luz del centro de la galaxia. Es muy probable que estas fuentes extremas de rayos X se estén acercando al centro de NGC 253: como resultado se formará un supermasivo agujero negro central y sus núcleos se transformarán en cuasares (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: László Francsics.

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viernes, julio 25, 2014

La nebulosa y el púlsar del Cangrejo


El Púlsar del Cangrejo es una estrella de neutrones magnetizada del tamaño de una ciudad que gira sobre sí misma a 30 revoluciones por segundo. Se encuentra en el centro de esta notable imagen de gran campo de la Nebulosa del Cangrejo (clic en la imagen para ampliarla a 864 x 864 píxeles, máxima resolución disponible).

Esta espectacular imagen de uno de los remanentes de supernova de la Vía Láctea es una composición de datos obtenidos en luz visible y datos de rayos X registrados por el Observatorio Espacial Chandra. Fue creada como parte de la celebración de los 15 años del Chandra, dedicados a la exploración del cosmos de alta energía.

El púlsar, al igual que una dínamo cósmica, impulsa la emisión de rayos X y de datos ópticos (en la imagen de la derecha). De esta manera, el púlsar acelera partículas cargadas a energías extremas y produce los chorros y anillos que resplandecen en rayos X.

La estructura del anillo más interno tiene aproximadamente un año-luz de diámetro. El púlsar giratorio propiamente dicho (aquí pueden oír el sonido del púlsar) cuenta con una masa mayor que la del Sol y la densidad de un núcleo atómico.

Se trata del núcleo colapsado de una estrella masiva que estalló, mientras que la nebulosa es el remanente en expansión de las capas exteriores de la estrella (en la siguiente imagen). La explosión de supernova fue observada en el año 1054.


La expansión de la Nebulosa del Cangrejo. A pesar de que la luz de la gigantesca explosión estelar que le dio nacimiento llegó por primera vez a la Tierra en el 1054 de nuestra era, la nebulosa sigue expandiéndose a una velocidad de más de mil kilómetros por segundo. Esta animación alterna dos imágenes obtenidas con una diferencia de casi 30 años. La imagen más pequeña de la Nebulosa del Cangrejo, o M1 como fue catalogada por Charles Messier en el siglo XVIII, corresponde a una imagen fotográfica tomada en 1973 por el telescopio de 4 m de Observatorio Nacional de Kitt Peak. La segunda imagen, que muestra el mayor tamaño de la nebulosa, es de 2001 y fue tomada con el telescopio de 0,4 m del Kitt Peak Visitor Center y una cámara digital. Como es usual en astronomía, se usaron las estrellas de fondo para registrar ambas imágenes.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, Chandra X-ray Observatory, SAO, DSS.

Nota relacionada: Retrospectiva fotográfica de la Nebulosa del Cangrejo (en tres partes, 20 imágenes y videos).

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jueves, julio 24, 2014

ALMA y Vía Láctea


La imagen de hoy es una vista del impresionante cielo nocturno que cubre Chajnantor, una meseta situada a 5 mil metros de altitud en los Andes chilenos (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 900 píxeles o verla aún más grande).

Una Vía Láctea espectacular, vista a través de una atmósfera enrarecida, con un 50 por ciento de la presión al nivel del mar, se extiende entre horizontes opuestos.

Junto a las áreas de polvo oscuro, incontables estrellas y variadas nebulosas se encuentra Venus, el brillante lucero del alba bañado por una intensa banda de luz zodiacal.

A esta gran altitud el cielo no está totalmente oscuro (en la imagen de la derecha) sino que toma un tinte verdoso a causa de la luminiscencia nocturna emitida por los átomos de oxígeno.

Por casi todo el horizonte se despliegan las antenas parabólicas del telescopio ALMA (por las siglas de Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array), diseñado para explorar el universo en longitudes de onda más de mil veces más largas que la luz visible (en siguiente video):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Yuri Beletsky (Las Campanas Observatory, Carnegie Institution).

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miércoles, julio 23, 2014

IC 4603, nebulosa de reflexión en Ophiuchius


¿Por qué esta fotografía de un campo estelar se parece a una pintura impresionista? El efecto no se debe a un truco digital sino a la gran cantidad de polvo interestelar (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 721 píxeles o verla aún más grande).

El polvo se compone de pequeñísimos glóbulos ricos en carbono, de un tamaño comparable al humo del cigarrillo.

A menudo comienzan su vida en la parte más exterior de la atmósfera de estrellas evolucionadas, grandes y frías. Entonces el polvo se dispersa cuando la estrella muere y comienza a aglutinarse con todo aquello que se encuentre en el medio interestelar.

Las nubes de polvo más densas son opacas a la luz visible y pueden ocultar completamente las estrellas de fondo (en la imagen de la derecha). En el caso de las nubes menos densas, toma mayor importancia la capacidad del polvo para reflejar preferentemente la luz azul de las estrellas, pues permite aflorar ese color de luz y revela el polvo que las rodea.

Las emisiones de nebulosas gaseosas, que por lo general son más brillantes en luz roja, pueden combinarse y formar paisajes que rivalizan con las obras creadas por la imaginación artística.

La fotografía de más arriba muestra la zona central de la nebulosa IC 4603 que rodea a SAO 184376, una brillante estrella de magnitud octava que ilumina mayormente la nebulosa de reflexión azul.

IC 4603, en la constelación de Ophiuchius, es una nebulosa cercana a Antares (ver también la imagen al pie de la entrada), una estrella muy brillante de primera magnitud, situada más allá del borde superior de la imagen.

El Río Oscuro hacia Antares. El Río Oscuro es la nube cósmica que, fluyendo desde el borde izquierdo de la imagen, conecta la Nebulosa de la Pipa con la vistosa región situada cerca de la estrella Antares. De aspecto turbio, la apariencia del Río Oscuro se debe a que el polvo absorbe la luz de las estrellas del fondo, aunque la nebulosa contiene en su mayor parte hidrógeno y gas molecular. La estrella supergigante Antares se encuentra rodeada de polvo y genera una nebulosa de reflexión extrañamente amarillenta, cuando lo usual es que ese tipo de nebulosa sea de color azul. Encima de Antares se encuentra Rho Ophiuchi, una brillante estrella doble de color azul inmersa en una nebulosa de reflexión azul más clásica, mientras que las nebulosas de emisión, en color rojo, se dispersan alrededor de la región. En cuanto a IC 4603, es la nebulosa azulada vista casi verticalmente arriba de Antares (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rolf Olsen.

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martes, julio 22, 2014

Aurora polar desde el interior de un tubo volcánico


¿Alguna vez vieron una aurora polar desde el interior de una caverna? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 683 píxeles o verla aún más grande.)

El astrofotógrafo Bjargmundsson pasó solo gran parte de una noche de finales de marzo en Raufarhólshellir, un tubo volcánico de un kilómetro de largo en Islandia. El resultado es la fascinante yuxtaposición entre el abajo y el arriba que presenta nuestra imagen del día.

Durante esa noche tomó fotografías independientes de tres sectores de la caverna con luz estroboscópica como fuente de iluminación:


Además, captó una imagen profunda del cielo con el propósito de registrar una tenue aurora polar (ver la imagen al pie de la entrada). Más tarde combinó digitalmente las cuatro imágenes.

El tubo volcánico se formó hace 4600 años y en algunas partes de su interior se acumuló nieve y escombros de piedra, caídos a través de aberturas en el techo de la caverna.

Ah, la persona parada en cada montículo es el artista.

Aurora polar reflejada en un lago de Alaska. Algunas auroras sólo se revelan ante una cámara. Se las conoce como "subvisuales" debido a que su intensidad es demasiado baja para activar los conos sensibles al color de la vista humana. En el caso de la fotografía, la aurora verde era fácilmente perceptible a simple vista, pero la aurora roja apareció sólo después de una exposición de la cámara de 20 segundos. La razón es que el ojo humano no es capaz de acumular la señal de la luz más allá de una fracción de segundo, mientras que el obturador de una cámara se puede dejar abierto mucho más tiempo. La cámara captó tanto la aurora verde como la subvisual roja al tiempo que se reflejaba en la superficie de lago cubierto de lirios. En lo alto, en el cielo tachonado de estrellas se reconoce el cúmulo estelar de las Pléyades, mientras que el planeta Júpiter posa sobre el horizonte, justo por encima de las nubes, hacia la derecha de la imagen (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Ingólfur Bjargmundsson.

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