miércoles, agosto 27, 2014

La Vía Láctea sobre Yellowstone


Aunque la foto pudiera sugerirlo, la Vía Láctea no fue creada por la evaporación de una fuente termal (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 640 píxeles o verla aún más grande).

La extensión de agua azul, de unos 10 metros de diámetro, se conoce como Silex Spring y está situada en el Parque Nacional de Yellowstone, en el estado norteamericano de Wyoming.

Artificialmente iluminada en razón de esta foto, los colores se deben a capas de bacterias extremófilas que proliferan en aguas termales. El vapor se eleva de la fuente debido al calentamiento producido por una cámara de magma subterránea, conocida como el foco volcánico de Yellowstone (en la imagen de la derecha).

Sin relación y alejada en la distancia, la banda central de la Vía Láctea, cuyo resplandor está formado por la luz conjunta de millones de estrellas, describe un arco muy por encima del parque (ver la imagen al pie de la entrada).

La imagen de más arriba es en realidad un panorama creado a partir de 16 fotografías independientes tomadas a fines del mes pasado.

Si el foco volcánico de Yellowstone diera lugar a otra erupción supervolcánica similar a la que experimentó hace 640 mil años, se vería afectada la mayor parte de América del Norte.

Old Faithful y Júpiter. Los géiseres se forman cuando el agua de lluvia o de nieve fundida se filtra por las capas de roca y es calentada por la roca parcialmente fundida de las cámaras magmáticas. Cuando el agua subterránea entra en ebullición, pequeñas burbujas de vapor se forman en los conductos del géiser, las que se expanden a medida que ascienden. En el momento en que se acumula un volumen crítico de vapor, el agua restante es violentamente expulsada del géiser. Old Faithful tiene un ciclo eruptivo de aproximadamente 90 minutos y una erupción típica se extiende entre 2 y 5 minutos, durante la cual expulsa entre 14 mil y 32 mil litros de agua caliente a una altura de entre 30 y 55 m. La fotografía fue tomada en 2007, bastante después de la puesta de Sol, cuando Old Faithful expulsó en hora sus chorros de vapor y Júpiter brillaba en la región sur del firmamento. La Vía Láctea es claramente visible a la izquierda de un Júpiter ornamentado por extensos picos de difracción (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dave Lane.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, casi 30 mil tweets ilustran y amplían las más de 1200 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil doscientos.

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martes, agosto 26, 2014

Voyager 2 sobrevuela la luna Tritón




¿Cómo sería pasar volando por Tritón, la luna más grande del planeta Neptuno? A lo largo de la historia de la exploración del Sistema Solar, sólo una nave espacial pasó cerca de Tritón y ahora, por primera vez, las imágenes de ese espectacular encuentro se han compilado en la película mostrada arriba.

El 25 de agosto de 1989 las cámaras de la sonda Voyager 2 trabajaron a pleno para fotografiar el sistema de Neptuno.

Tritón es un satélite un poco más pequeño que la Luna pero tiene la particularidad de contar con volcanes de hielo y una superficie congelada rica en nitrógeno.

La primera secuencia del video muestra la aproximación final a Tritón. Aunque los insólitos tonos verdosos del satélite llaman la atención, los colores son bastante cercanos a los reales.

El misterioso terreno (en la imagen de la derecha) que se ve pasar bajo la sonda se oscurece rápidamente a medida que la Voyager 2 cruza el terminador del día hacia la noche.

Justo después de la máxima aproximación, la nave giró sobre sí misma para seguir observando la luna, que ahora mostraba una estrecha fase en forma de creciente (ver la imagen al pie de la entrada).

Si todo va bien, en julio de 2015 la sonda New Horizons llevará a cabo un sobrevuelo similar por Plutón, un mundo con un tamaño similar al de Tritón.

Neptuno y Tritón en fase creciente. Como padre e hijo, Neptuno y Tritón posan en fase creciente para la nave espacial Voyager 2, cuando la sonda se deslizaba silenciosamente por el Sistema Solar exterior en 1989. La fotografía del planeta gigante gaseoso y su luna envuelta en nubes fue tomada en la dirección opuesta al sentido de avance de la Voyager 2, poco después de que la nave alcanzara la máxima aproximación a los dos cuerpos celestes. Tal imagen no podría haberse tomado desde la Tierra porque, como Neptuno está mucho más alejado del Sol que nuestro planeta, nunca se nos muestra en fase. Esta perspectiva tan poco usual también priva a Neptuno de su conocida coloración azul, ya que la luz del Sol fue dispersada por la atmósfera del planeta antes de llegar a la cámara de la nave y, en consecuencia, el planeta se ve enrojecido, como sucede con la luz durante una puesta de Sol (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Voyager 2, JPL, NASA; composición digital: Paul Schenk (LPI, USRA).

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lunes, agosto 25, 2014

Arp 188 y la cola gravitacional del Renacuajo


¿Por qué esta galaxia tiene una cola tan larga? En esta vista imponente, basada en datos de imagen del Hubble Legacy Archive, numerosas y lejanas agrupaciones estelares forman un magnífico segundo plano para la galaxia espiral distorsionada Arp 188, la Galaxia del Renacuajo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 762 píxeles o verla mucho más grande).

El renacuajo cósmico se encuentra a no más de 420 millones de años-luz en dirección de la constelación septentrional del Dragón (Draco en latín). Su cola, la parte de la galaxia que más llama la atención, mide cerca de 280 mil años-luz de longitud y cuenta con cúmulos de estrellas masivas, brillantes y azules.

Una hipótesis sostiene que una galaxia intrusa más compacta cruzó a Arp 188 por el frente —de derecha a izquierda en la vista de arriba— y, a consecuencia de la atracción gravitacional, fue arrojada detrás del Renacuajo. Durante el encuentro cercano (ver la imagen al pie de la entrada) las fuerzas de marea arrancaron estrellas, gas y polvo de la galaxia espiral (en la imagen de la derecha), lo que dio lugar a la formación de una cola espectacular.

En cuanto a la galaxia intrusa propiamente dicha, se estima que se encuentra a unos 300 mil años-luz detrás del Renacuajo. Se la distingue a través de los brazos de la galaxia espiral que, situada en primer plano, se observa en la parte superior derecha de la imagen.

Al igual que su homónimo terrestre, es muy probable que la Galaxia del Renacuajo pierda la cola al crecer, de modo que los cúmulos estelares situados en la cola se convertirán en pequeños satélites de la extensa galaxia espiral.

La colisión de la galaxia espiral NGC 4038. Esta galaxia tiene un milenio muy malo. De hecho, los últimos 100 millones de años tampoco han sido buenos y es muy probable que los próximos mil millones sean bastante agitados. En la parte superior izquierda se halla NGC 4038, que solía ser una galaxia espiral normal, concentrada en sus propios asuntos, hasta que NGC 4039, a su derecha, se estrelló contra ella. La imagen mostrada arriba revela la evolución que han tenido los restos de la mencionada colisión. Son conocidos como las Antenas. A medida que la gravedad reestructura cada galaxia, las nubes de gas chocan entre sí, se generan nudos de brillantes estrellas azules, se forman estrellas masivas que con el tiempo explotan y se esparcen por doquier innumerables filamentos de polvo marrón. Por último, las dos galaxias convergerán en una galaxia espiral de mayor tamaño. Tales colisiones no son raras. Incluso la Vía Láctea ha experimentado varias colisiones en el pasado (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Hubble Legacy Archive, ESA, NASA; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Joachim Dietrich.

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domingo, agosto 24, 2014

Tránsito solar de Mercurio


¿Qué es ese punto oscuro en el Sol? Si miran con atención se darán cuenta de que su forma es casi perfectamente circular (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 740 píxeles o verla aún más grande).

El punto oscuro es, en realidad, el resultado de un eclipse solar poco frecuente que tuvo lugar el 8 de noviembre de 2006.

Por lo general es la Luna, el satélite natural de nuestro planeta, la que eclipsa el Sol. En cambio, esta vez el mundo eclipsante fue el planeta Mercurio.

Al igual que la Luna se aproxima a la fase oscura, el novilunio, antes de un eclipse solar, así la fase de Mercurio se hacía cada vez más fina (en la imagen de la derecha) conforme el planeta avanzaba hacia un alineamiento con el Sol.

Finalmente, la fase de Mercurio llegó a cero y el planeta se convirtió en el punto oscuro (ver la imagen al pie de la entrada) que cruzó por delante del disco de nuestra estrella.

Desde un punto de vista técnico, la situación podría describirse como un eclipse anular mercuriano con un anillo de fuego extraordinariamente grande (en la imagen de la derecha). Ahora bien, un observador situado en las planicies craterizadas de la cara nocturna de Mercurio hubiese visto a la Tierra totalmente iluminada, una pleniterra.

Unas horas más tarde, una vez terminado el tránsito, desde la perspectiva terrestre Mercurio volvió a ser iluminado por el Sol y un esbelto arco reapareció en el disco planetario.

El próximo eclipse solar mercuriano se producirá el 9 de mayo de 2016. Será visible en su totalidad desde Sudamérica, la costa este de América del Norte y Europa Occidental.

El tránsito de Venus desde el espacio. Una imagen muy detallada de Venus cuando entraba en el disco solar, tomada por el satélite Hinode el 5 de junio de 2012. El anillo alrededor del planeta se debe a la dispersión y refracción de la luz solar: ésta pasa a través de las capas superiores de la atmósfera de Venus y deflexiona hacia nosotros. También se observan gránulos en la superficie del Sol y protuberancias emergiendo del borde del disco solar. Con respecto a la escala, Venus tiene un tamaño similar al de la Tierra, pero el Sol es unas 120 veces más grande (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: David Cortner.

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sábado, agosto 23, 2014

El espectro de Veszprem


Este misterioso espectro encantó brevemente a la ciudad húngara de Veszprem (clic en la imagen para ampliarla a 650 x 897 píxeles o verla aún más grande).

Durante la mañana del 11 de agosto de 2014 la forma monstruosa del espectro flotó por encima de la niebla que cubría los edificios municipales cerca del centro de la ciudad.

Sin embargo, el fotógrafo dio una pista de la verdadera identidad del espectro cuando informó que había tomado la fotografía desde la azotea de un edificio de veinte pisos, dando la espalda al sol naciente.

Esta alineación específica indica que el espectro es un ejemplo del fenómeno atmosférico conocido como la Gloria o, a veces también llamado el espectro de Brocken:

(clic en la imagen para ampliarla). La aparición, de ribetes espectaculares, también puede verse desde la cima de las montañas y desde aviones cuando se mira en dirección opuesta al Sol. Pues el espectro no es otra cosa que la sombra del observador proyectada sobre las nubes o la niebla. El fenómeno se debe a que las gotitas de agua dispersan la luz solar nuevamente hacia el Sol por medio de complejas reflexiones internas.

Quienes observen el cielo nocturno con mucha atención también pueden encontrar un análogo astronómico del espectro en el gegenschein (en la siguiente imagen), el brillo de la luz zodiacal opuesta al Sol.

El gegenschein sobre Las Campanas. ¿Es más oscuro el cielo nocturno en la dirección opuesta al Sol? No siempre. A veces, cuando el cielo es muy oscuro, se puede ver en esa dirección una luz muy tenue conocida como el gegenschein (contra brillo en alemán). El gegenschein es, en realidad, luz solar dispersada por partículas de polvo interplanetario de un milímetro de diámetro. Dichas partículas son fragmentos de asteroides que orbitan en el plano de la eclíptica planetaria. Esta fotografía es una de las más espectaculares que se hayan registrado de un gegenschein. Se trata de una larga exposición del cielo extremadamente oscuro sobre el Observatorio Las Campanas, en Chile, que muestra el gegenschein con tanta claridad que incluso es posible percibir un halo a su alrededor. En el fondo de la imagen se perciben objetos celestes tan notables como la Galaxia de Andrómeda, el cúmulo estelar de las Pléyades, la Nebulosa California, el Cinturón de Orión, justo debajo de la Nebulosa de Orión y en el interior del Bucle de Barnard, además de Sirio y Betelgeuse, dos de las estrellas más brillantes del cielo terrestre. El gegenschein se distingue de la luz zodiacal porque ésta se encuentra más cerca del Sol y, además, porque tiene un ángulo de reflexión mayor (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Tamas Ladanyi (TWAN).

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viernes, agosto 22, 2014

El cometa Jacques, entre el Corazón y el Alma


Quizás el mejor lugar para observar el cometa Jacques el 13 de julio de 2014 fue el planeta Venus (clic en la imagen para ampliarla a 950 x 642 píxeles o verla aún más grande).

Ese día un visitante del Sistema Solar interior recientemente descubierto (en la imagen de la derecha), catalogado como C/2014 E2, pasó dentro de los 14,5 millones de kilómetros de distancia del planeta hermano de la Tierra.

Aun así, el cometa, que se encamina hacia el exterior del sistema, pasará el 28 de agosto a sólo 84 millones de kilómetros de nuestro hermoso planeta. Incluso ya se ha convertido en un buen objetivo para telescopios y binoculares.

La fotografía telescópica mostrada arriba, una exposición de 2 minutos registrada hace dos días con una cámara digital modificada, presenta la coma verdosa y la cola de iones, recta y estrecha, del cometa Jacques.

En los flancos del cometa se distinguen IC 1805 y IC 1848, conocidas también como las nebulosas Corazón y Alma de Cassiopeia (ver también la imagen al pie de la entrada).

Ahora bien, si este fin de semana se encuentran retenidos en el planeta Tierra, pueden buscar el cometa Jacques en el cielo luego del crepúsculo vespertino, o bien observar el triángulo formado por Venus, Júpiter y una media luna menguante muy esbelta, justo antes de las primeras luces del alba.

Las nebulosas Corazón y Alma. ¿Estarán el corazón y el alma de nuestra galaxia en Casiopea? Probablemente no. Sin embargo, en esa constelación se encuentran dos nebulosas de emisión muy brillantes llamadas Corazón y Alma. La Nebulosa Corazón, cuya denominación oficial es IC 1805, se distingue en la parte superior derecha de la imagen con una forma que recuerda al clásico símbolo de un corazón. Ambas nebulosas brillan intensamente en la luz roja del hidrógeno ionizado. En la imagen abundan los cúmulos estelares abiertos de reciente formación, mostrados en azul, incluso en el centro de las nebulosas. La luz tarda alrededor de 6 mil años en llegar hasta nosotros desde dichas nebulosas, las que en conjunto se extienden por unos 300 años-luz (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dominique Dierick.

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jueves, agosto 21, 2014

Venus y Júpiter al amanecer


El lunes por la mañana, Venus y Júpiter se reunieron en el cielo del amanecer (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 700 píxeles o verla aún más grande).

Para algunos observadores, estaban tan juntos que sólo los separaba una distancia similar (en la imagen de la derecha) a la mitad de una Luna Llena (ver la imagen al pie de la entrada). Fue la conjunción más cerrada desde 2000, pero en esta ocasión la fotografía registró el dúo planetario en el cielo oriental poco antes de que el Sol despuntara.

La vista, tan colorida como apacible, corresponde a la playa de Istia, cerca de la ciudad de Capoliveri, en la Isla de Elba. Las luces distantes y las colinas onduladas delinean la costa italiana de la Toscana.

Como es natural, la pareja celeste pronto se separará al continuar cada cual con su trayectoria característica. Venus, el planeta más brillante, comenzará a descender hacia el horizonte oriental y el resplandor del Sol.

Por su parte, Júpiter seguirá una marcha ligeramente ascendente en el cielo del amanecer.

Los dos planetas más brillantes del cielo terrestre volverán a encontrarse el 30 de junio de 2015, pero esta vez la conjunción se verá durante el crepúsculo vespertino, sobre el horizonte occidental.

La Luna del Cazador sobre los Alpes. La puesta de la Luna Llena puede llegar a ser un espectáculo de intenso dramatismo y, por esta razón, cada Luna Llena ha sido identificada con un nombre diferente. Por ejemplo, la Luna Llena de finales de octubre fue la segunda después del equinoccio de otoño del hemisferio norte —o del de primavera, en el sur— y tradicionalmente se la ha conocido como la Luna del Cazador. El nombre es apropiado, según la sabiduría popular, ya que ésta sería la última Luna Llena que permitiría cazar de noche antes de la llegada de los meses invernales. En la escena, la Luna del Cazador de la última semana brilla con reflejos dorados cerca del horizonte, mientras el filo del amanecer alumbra las montañas de los Alpes italianos. El pico nevado que atrapa los primeros rayos enrojecidos del Sol es el Rochemelon, de poco más de 3500 metros (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Stefano De Rosa.

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