martes, septiembre 27, 2016

La luna Europa desde la sonda Galileo


¿Qué misterios quedarían resueltos si pudiésemos observar el interior de esta bola de cristal? La bola mostrada en la imagen es en realidad una luna de Júpiter, los cristales son de hielo y la luna no sólo está sucia sino también tan agrietada que ya no tiene arreglo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 885 píxeles o verla apenas más grande).

No obstante, mucho se ha especulado con que debajo de las fracturadas llanuras de hielo de Europa hay océanos que podrían albergar vida.

Esta semana la especulación se intensificó una vez más cuando se publicaron imágenes registradas por el Telescopio Espacial Hubble. Pues las imágenes indican que esporádicamente emanan chorros de vapor de agua (en el video al pie de la entrada) de la corteza helada de la luna y éstos podrían transportar vida marina microscópica a la superficie.

La imagen de arriba muestra a Europa, de casi el tamaño de la Luna, en colores naturales, tal como fue fotografiada en 1996 por la ex-sonda robótica Galileo desde la órbita de Júpiter.

Futuras observaciones del Hubble y de otras misiones en desarrollo como la del Telescopio Espacial James Webb, prevista para los últimos años de esta década, y la del sobrevuelo de Europa, programada para la próxima década, brindarán nuevas claves para que podamos comprender mejor no sólo la luna Europa y el Sistema Solar primigenio, sino también la posibilidad de que haya vida en otras partes del universo.



Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Galileo Project, JPL, NASA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

lunes, septiembre 26, 2016

Mapa 3D de la Vía Láctea en datos de Gaia




¿Como sería volver a casa desde el exterior de nuestra galaxia? Aunque la misión Gaia fue diseñada para responder a cuestiones más importantes, datos recientes de esta misión robótica europea son significativos para la formación de una perspectiva totalmente moderna sobre el lugar de la humanidad en el universo.

Por cuanto Gaia recorre una órbita solar en las proximidades de la Tierra y resuelve la posición de las estrellas con una precisión extraordinaria, tiene la capacidad para medir ligeros desplazamientos estelares desde un punto de vista que cambia continuamente a lo largo del año (*). El paralaje es proporcionalmente menor para las estrellas más lejanas y, en consecuencia, es un método apto para determinar distancias estelares.

El video mostrado arriba comienza con una ilustración de la Vía Láctea, la que pronto se transforma en una visualización tridimensional de los datos estelares de Gaia.

Algunas estrellas notables aparecen con sus nombres comunes, en cambio otras sólo se identifican con los números del catálogo de la misión. Finalmente el espectador llega a nuestra estrella anfitriona, el Sol, luego se resuelve el sistema planetario y se hace visible el tercer planeta, esto es, la Tierra.

Si bien el video se basa en los datos de algo más de 600 000 estrellas, Gaia medirá las distancias paralácticas de más de mil millones de estrellas durante los cinco años de la misión.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Créditos: de la ilustración de la galaxia, Nick Risinger (skysurvey.org); de los datos estelares: Gaia Mission, ESA, Antoni Sagristà Sellés (U. Heidelberg) et al.

(*) Dicho en otros términos, Gaia puede determinar pequeños paralajes estelares porque mide y compara las posiciones estelares cada seis meses, esto es, cuando se encuentra en puntos opuestos de su órbita anual alrededor del Sol.

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domingo, septiembre 25, 2016

Saturno desde arriba


La imagen de Saturno que presentamos hoy no se podría haber tomado desde la Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 630 píxeles o verla bastante más grande).

Porque es imposible que una imagen obtenida desde nuestro planeta pueda captar el lado nocturno de Saturno y la proyección de la sombra correspondiente sobre los anillos del sexto planeta.

Como la Tierra está mucho más cerca del Sol que Saturno, desde nuestra perspectiva terrestre (en la imagen de la derecha) sólo podemos observar el lado diurno del planeta de los anillos.

Ahora bien, las imágenes que forman el mosaico mostrado arriba las tomó a principios de este año la sonda Cassini desde la órbita del propio Saturno, justo antes de comenzar la grabación de un video de 44 horas sobre la rotación del planeta, una extensión de tiempo que equivale a cuatro días de Saturno.

No sólo los extraordinarios anillos de Saturno se observan en toda su extensión, sino que también se revelan algunos detalles de las nubes. Entre otras estructuras se llega a distinguir el hexágono polar que rodea el polo norte (en la siguiente imagen).

La misión Cassini se encuentra en su último año, por cuanto está previsto que la sonda se interne en la atmósfera de Saturno en septiembre de 2017.

El hexágono y los anillos de Saturno. ¿Por qué las nubes formarían un hexágono en Saturno? Nadie puede decirlo con certeza. Fue descubierto en los años ochenta, durante los sobrevuelos de Saturno realizados por las sondas Voyager. Estas estructuras hexagonales nunca se habían observado en otras partes del Sistema Solar. Como si el polo sur de Saturno no fuese lo suficientemente extraño con su vórtice giratorio, el polo norte de ese planeta podría considerarse aún más enigmático. Esta imagen, registrada en noviembre de 2012 por la sonda Cassini desde la órbita de Saturno, revela con gran detalle la extraña forma de las nubes. El hexágono se ha mantenido estable durante los más de veinte años transcurridos desde de los sobrevuelos de las Voyager. Algunas animaciones del polo norte de Saturno muestran que la estructura de la nube conserva su estructura hexagonal mientras gira (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, Space Science Institute.

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sábado, septiembre 24, 2016

Las nebulosas Corazón, Alma y el Doble Cúmulo de Perseo


Este poblado campo estelar abarca casi 10 grados de arco en el cielo terrestre en dirección de las constelaciones septentrionales de Cassiopeia y Perseo (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 683 píxeles o verla aún más grande).

A la izquierda, IC 1805 e IC 1848, nubes cósmicas con forma de corazón, conocidas popularmente como las nebulosas Corazón y Alma.

A la derecha, los cúmulos estelares NGC 869 y NGC 884, fáciles de observar, conocidos también como h and Chi Perseii o, simplemente, el Doble Cúmulo de Perseo.

Corazón y Alma son la sede de cúmulos de estrellas jóvenes de aproximadamente un millón de años de edad (en la imagen de la derecha). Cada nube supera los 200 años-luz de longitud. Se encuentran a una distancia estimada en 6 000 o 7 000 años-luz.

El Doble Cúmulo se encuentra a una distancia similar a estas nebulosas y ambas agrupaciones de estrellas forman parte de un complejo grande y activo de formación estelar extendido por Perseo, uno de los brazos espirales de la Vía Láctea.

La distancia entre h y Chi Perseii es de sólo algunos cientos de años-luz, de modo que están físicamente muy cerca el uno del otro, y ambos tienen unos 13 millones de años de edad. En vista de la proximidad y edades estelares similares los investigadores piensan que es muy probable que ambos cúmulos son producto de la misma región de formación estelar.

¿Qué aspecto tendría el cielo terrestre si el cúmulo doble de Perseo se hallara más próximo a la Tierra, digamos, a sólo 700 años-luz de nuestro hermoso Sistema Solar, y poblara el firmamento de estrellas? El astrofotógrafo Jose Suro se imaginó un cielo despejado, oscuro y sin Luna en un cálido atardecer a orillas de un tranquilo espejo de agua. En una imagen que parece salida de un sueño, la luz de las estrellas ilumina el primer plano del montaje digital que realizó de ambos cúmulos (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Adrien Klamerius.

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viernes, septiembre 23, 2016

El eclipse penumbral de la Luna de la Cosecha


La Luna de la Cosecha se eleva sobre el castillo de Sesimbra, al sur de Lisboa, en esta notable serie de exposiciones registradas con un teleobjetivo (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 684 píxeles o verla aún más grande).

En el eclipse penumbral de este mes, una Luna totalmente iluminada y envuelta en tonos dorados atravesó la parte más externa y difusa de la sombra de la Tierra.

Es fácil notar que el sombreado del eclipse es sutil cuando se lo compara con un eclipse total de Luna. No obstante, la sombra penumbral alcanza a oscurecer el limbo superior de la Luna (ver la imagen al pie de la entrada), aunque se reduce a medida que el satélite natural de la Tierra se acerca al cenit en el cielo crepuscular de Portugal.

En este timelapse del eclipse, el efecto conjunto de la luz del Sol y la sombra de la Tierra sobre la Luna parece reproducir la coloración de las luces y las sombras que inciden sobre los muros del castillo.

Una oruga lunar en el cielo terrestre. Una serie de exposiciones consecutivas se combinaron para crear este fascinante montaje, en el que la Luna Llena parece desplazarse por el cielo con la característica lentitud de una oruga. La secuencia comienza en la parte superior derecha a las 19:42 TU del 25 de abril de 2013 y termina a las 22:14 TU del mismo día. Reproduce la visión alemana de un eclipse parcial de Luna, es decir, el fenómeno celeste producido cuando la Luna cruza la sombra de la Tierra. En las primeras tomas hay indicios claros de que la Luna toca el borde inferior de la parte central y más oscura de la sombra de la Tierra, conocida como umbra. Con todo, también es evidente la disminución del brillo del disco lunar cuando la Luna pasa por el sector más oscuro de la penumbra, es decir, de la parte más externa de la sombra. Desde luego, la forma y el tamaño relativo de la umbra y penumbra de la Tierra y los de la Luna son más fáciles de apreciar a lo largo de los segmentos de esta oruga lunar (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Miguel Claro (TWAN, Dark Sky Alqueva).

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jueves, septiembre 22, 2016

Curiosa puesta de sol en Edmonton


Durante la puesta del 18 de septiembre el sol iluminó ambos lados del cañón de ladrillos y acero conocido también como Jasper Avenue, en el centro de la ciudad de Edmonton, en la provincia canadiense de Alberta (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 683 píxeles o verla aún más grande). La foto, que tuvo su riesgo al ser tomada desde el medio de la avenida, muestra una alineación similar a la de Stonehenge.

Las calles de Edmonton se disponen en una cuadrícula cuya orientación casi coincide con los puntos cardinales, de modo que dos veces al año, cerca de los equinoccios, las puestas y las salidas de sol ocurren a lo largo de las calles este-oeste. Algo parecido ocurre en otras ciudades como Nueva York (en la imagen de la derecha).

De hecho, en el equinoccio de hoy el sol cruzará el ecuador celeste a las 14:21 TU (tres horas menos en Buenos Aires) y en este día el sol saldrá por el este exacto y se pondrá por el oeste exacto, por lo que las luces del día y las sombras de la noche durarán aproximadamente la misma cantidad de horas.

El equinoccio de septiembre marca el comienzo astronómico de la primavera en el hemisferio sur y del otoño en el hemisferio norte, como se explica en la siguiente imagen.

Viendo equinoccios y solsticios desde el espacio. Todos los días, a eso de las 6 am (tiempo local), el Sol, la Tierra y cualquier satélite geosincrónico forman un ángulo recto, una posición que permite ver directamente desde arriba el terminador terrestre, es decir, el lugar donde las sombras de la noche entran en contacto con las luces del día. La forma de la línea entre la noche y el día varía con las estaciones, por lo que la duración del día será diferente como así también la cantidad de rayos solares recibidos. Estas cuatro imágenes fueron tomadas por el satélite Meteosat-9 el 21 de diciembre de 2010 y el 20 de marzo, 21 de junio y 20 de septiembre de 2011, a las 6:12 a.m. tiempo local. El terminador es una línea recta que corre en sentido norte-sur en el 20 de marzo y el 20 de septiembre y se dice que el Sol se encuentra directamente sobre el ecuador. El 21 de diciembre el Sol está directamente sobre el Trópico de Capricornio cuando es visto desde el suelo y la luz se difunde sobre una mayor extensión del hemisferio sur. En cambio, el 21 de junio el Sol se encuentra sobre el Trópico de Cáncer e ilumina un sector más amplio del hemisferio norte. El abultamiento de la esfera terrestre impide que llegue la luz solar al otro hemisferio en los solsticios y permite que la luz solar se difunda por un área más grande en las proximidades de los polos. Por supuesto, no es que el Sol se mueva hacia el sur o al norte durante las estaciones, sino que el movimiento aparente del Sol se debe a un cambio en la orientación y en los ángulos entre la Tierra y su estrella más cercana. El eje de la Tierra está inclinado 23,5 grados respecto del Sol y del plano de la eclíptica. La inclinación del eje se aparta del sol en el solsticio de diciembre y se acerca en el de junio, difundiendo más y menos luz en cada hemisferio. En los equinoccios la inclinación forma un ángulo recto con el Sol y la luz solar se difunde de manera pareja en ambos hemisferios. Equinoccio significa literalmente "noche igual" en latín y con este término se quiere dar a entender que la duración del día y de la noche es igual en el planeta (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Luca Vanzella.

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miércoles, septiembre 21, 2016

Viaje relámpago al cúmulo estelar Terzan 5




Hubo una época en que los cúmulos globulares dominaban la Vía Láctea. Había, quizá, miles de cúmulos globulares deambulando por la galaxia cuando la Vía Láctea adquirió las primeras estructuras reconocibles.

Sin embargo, hoy quedan menos de 200. Con el transcurso de los eones, frecuentes encuentros entre cúmulos globulares o con el centro galáctico (en la imagen de la derecha) tuvieron resultados catastróficos y terminaron por destruir la mayor parte de ellos.

Las reliquias que han sobrevivido son más antiguas que cualquier fósil terrestre, incluso más antiguas que cualquier otra estructura de nuestra galaxia y ponen un límite a la estimación de la edad del universo.

En cuanto a los cúmulos globulares jóvenes, hay pocos, si alguno, en la Vía Láctea, por cuanto no están dadas las condiciones para que se formen más.

El video de arriba muestra cómo podría ser un viaje desde la Tierra al cúmulo globular Terzan 5 y finaliza con una imagen del cúmulo registrada por el Telescopio Espacial Hubble.

Hace poco se descubrió que este cúmulo estelar no sólo contiene estrellas formadas durante los primeros días de la Vía Láctea, sino también, para sorpresa de los investigadores, otras que se formaron durante un episodio diferente de formación estelar acaecido unos 7 mil millones de años más tarde.

El cúmulo globular más grande la galaxia. El protagonista de esta nítida imagen telescópica, el cúmulo globular Omega Centauri (NGC 5139), se encuentra a unos 15 mil años-luz de distancia y su diámetro alcanza los 150 años-luz. Unos 10 millones de estrellas más antiguas que el Sol se aprietan estrechamente en Omega Cen para conformar el mayor los aproximadamente 200 cúmulos globulares conocidos que deambulan por el halo de la Vía Láctea. Aunque la mayoría de los cúmulos estelares están compuestos por estrellas de la misma edad y composición, se ha detectado en el enigmático Omega Cen la presencia de diferentes poblaciones estelares con marcadas diferencias en edades y abundancias químicas. En realidad, Omega Cen podría ser todo lo que queda de una pequeña galaxia en fusión con la Vía Láctea (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de las imágenes: Nick Risinger (skysurvey.org), DSS, Hubble, NASA, ESA, ESO; música: Johan B. Monell.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4500 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.