domingo, julio 05, 2015

La estrella fugitiva Zeta Oph


Al igual que un barco al hendir con su proa las inmensidades oceánicas, la estrella fugitiva Zeta Ophiuchi produce delante de ella un arco de onda o choque interestelar bien visible en este impactante retrato infrarrojo, representado en colores falsos (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 800 píxeles o verla aún más grande).

Zeta Ophiuchi es la estrella azulada que se encuentra cerca del centro de la imagen, en el hueco del arco que forma en el medio interestelar al desplazarse hacia la izquierda a 24 kilómetros por segundo. El medio interestelar está compuesto por partículas de polvo que el potente viento estelar emitido por Zeta Ophiuchi comprime y calienta, y a consecuencia del cual se forma el frente de choque arqueado que se observa en la imagen. A su alrededor hay nubes de material relativamente inalterado.

¿Cómo es que esta estrella 20 veces más masiva que el Sol adquirió tal velocidad? Es muy probable que Zeta Oph fuera miembro de un sistema estelar binario cuyo otro componente era aún más masivo, pero que por eso mismo estaba condenado a vivir menos tiempo. Cuando el componente más masivo del sistema estalló como supernova (en la imagen de la derecha) y perdió de manera catastrófica su masa, Zeta Ophiuchi fue expulsada del sistema por un efecto de honda.

Zeta Oph se encuentra aproximadamente a unos 460 años-luz de distancia y es unas 65 000 veces más luminosa que el Sol: si no la rodearan nubes de polvo oscuro sería una de las estrellas más brillantes del cielo. La imagen cubre un campo de 1,5 grados de arco, lo que representa 12 años-luz a la distancia estimada de Zeta Ophiuchi.

Estrellas fugitivas. Un primer plano de AE Aurigae, tomado por el telescopio KPNO de 90 cm, en colores falsos pero representativos, y de la nebulosa circundante IC 405 (parcialmente en el cuadro), también conocida como la Nebulosa de la Estrella Ardiente. AE Aurigae, la estrella más brillante de la imagen, es conocida como una estrella fugitiva —una estrella masiva que se desplaza rápidamente por el espacio interestelar—, por cuanto parece haber sido expulsada de la región de la Nebulosa de Orión hace unos 2,7 millones de años (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, Spitzer Space Telescope.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 45 mil tweets ilustran y amplían las más de 4200 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil novecientos.

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sábado, julio 04, 2015

Aurora austral


Estas cortinas intensamente brillantes que iluminaron el cielo del planeta Tierra a finales del mes pasado, aquí se observan sobre el polo sur geográfico (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 766 píxeles o verla bastante más grande).

Pero no se trataba de fuegos artificiales.

El fantástico espectáculo auroral se produjo cuando una eyección de masa coronal procedente del Sol impactó la magnetosfera de nuestro planeta. Así comenzó una tormenta geomagnética de gran amplitud (en la imagen de la derecha).

Los seis paneles de arriba se registraron con el efecto conocido como ojo de pez con una cámara digital y una batería.

El equipo estaba resguardado en un receptáculo climatizado de la temperatura ambiente, que ronda los -70 °C en el inicio de la larga noche del invierno austral (ver la imagen al pie de la entrada).

Las estructuras de la periferia del campo pertenecen a los observatorios astronómicos del polo sur. Más allá de la aurora austral se extiende el arco del sector sur de la Vía Láctea.

Rastros estelares en el Polo Sur. Ninguna estrella se pone ni el Sol sale en esta notable imagen, el resultado de una exposición de 24 horas de rastros estelares. Todos los rastros se ven como círculos completos, y una imagen de tales características sólo puede tomarse desde dos únicos lugares del planeta Tierra. En esta oportunidad la imagen se registró durante el 1° de mayo de 2012 con una cámara digital colocada dentro de una caja climatizada sobre la azotea del Martin A. Pomerantz Observatory (MAPO), situado en el Polo Sur. La proyección del eje de rotación de la Tierra, el Polo Sur Celeste, se encuentra directamente encima, en la tenue constelación de Octante, y es el centro de todos los rastros circulares de estrellas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 4 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Robert Schwarz (Estación del Polo Sur).

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viernes, julio 03, 2015

La gran distancia entre Venus y Júpiter


Venus y Júpiter parecían estar cerca en el cielo del atardecer del 30 de junio, pero en realidad estaban separados por varios cientos de millones de kilómetros (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 623 píxeles o verla aún más grande).

La imagen de arriba, una detallada compilación de imágenes registradas una vez que el Sol se hubo puesto en Posnan, Polonia, muestra en el mismo campo telescópico a los dos brillantes planetas cuando se acercaban al punto culminante de la maravillosa conjunción vespertina de 2015.

Para ser precisos, Júpiter, el gigante gaseoso anillado con bandas de nubes, se hallaba a unos 910 millones de kilómetros de Polonia. Esto es, 11 veces más lejos que Venus, el cual estaba aproximadamente a 78 millones de kilómetros.

Pero como el diámetro del planeta gigante Júpiter es también 11 veces más grande que el diámetro de Venus, ambos planetas muestran casi el mismo tamaño angular o aparente (*).

Es muy probable que el astrónomo polaco Nicolás Copérnico también habría disfrutado de la oportunidad de observar la vista telescópica simultánea de Júpiter, de las cuatro lunas galileanas y de Venus parcialmente iluminado.

Pues la observación de las lunas de Júpiter y de las fases de Venus fueron pruebas empíricas sólidas, aunque no concluyentes, del modelo copernicano o heliocéntrico del Sistema Solar (en la imagen de la derecha).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Adam Tomaszewski.

(*) Escalas y medida angular

La medida angular se emplea para describir el tamaño aparente de los objetos y la distancia a la que se encuentran. Esta medida tiene su importancia, ya que los objetos celestes se encuentran a menudo a distancias muy diferentes. Por ejemplo, el Sol es 400 veces más grande que la Luna, pero también está 400 veces más lejos. En consecuencia, el Sol parece tener el mismo tamaño que la Luna Llena. Esto es, tienen el mismo tamaño angular.

Los astrónomos utilizan un sistema de medida angular basado en divisiones del círculo. El círculo se divide en 360 grados y éstos, a su vez, se dividen en 60 minutos de arco, o arcominutos; cada minuto se divide en 60 arcosegundos.

El Sol y la Luna tienen un diámetro angular de aproximadamente medio grado, el mismo que tiene una naranja de 10 cm de diámetro a 11,60 m. La gente con buena vista puede distinguir objetos con un diámetro de un arcominuto, lo que equivale a distinguir dos objetos del tamaño de un moneda pequeña a una distancia de 70 m. Los telescopios modernos pueden distinguir objetos de un arcosegundo de diámetro, o menos. El Observatorio de Rayos X Chandra puede distinguir objetos de aproximadamente 0,5 arcosegundos de diámetro y el Telescopio Espacial Hubble objetos de apenas 0,1 segundos de arco. En comparación, 1 arcosegundo es el tamaño aparente de una moneda pequeña vista a 4 km de distancia.

Un método muy práctico para estimar tamaños angulares se enseña en la siguiente imagen:

(clic en la imagen para ampliarla). El dedo meñique, visto a la distancia de un brazo estirado, mide alrededor de 1 grado de ancho, el puño mide unos 10 grados, etc. El diámetro angular es proporcional al diámetro actual dividido por la distancia a la que se encuentra. Si se conocen dos de estas cantidades, es posible determinar la tercera. Por ejemplo, si se observa que un objeto tiene un diámetro aparente de 1 arcosegundo y se sabe que está a una distancia de 5 mil años-luz, es posible determinar que el diámetro actual del objeto es de 0,02 años-luz. Más información (en inglés).

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jueves, julio 02, 2015

La estrecha conjunción de Venus y Júpiter


Cuando el 30 de junio la claridad del día se desvaneció, Venus y Júpiter se encontraban muy juntos en el cielo occidental (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 664 píxeles o verla bastante más grande).

Los dos brillantes planetas se hallaban cerca de la culminación de la maravillosa conjunción vespertina de este año.

La imagen de arriba, tomada al comienzo de la noche desde Bejing, en China, los presenta en el mismo campo telescópico.

Conforme los dos brillantes planetas se pusieron al unísono en el oeste (en la imagen de la derecha), una Luna casi totalmente iluminada se asomó por el horizonte sudeste.

La imagen compuesta digitalmente incluye la Luna —que en realidad salió por la parte opuesta del cielo— fotografiada esa noche con el mismo telescopio y cámara. De esta manera la imagen de la Luna proporciona una escala para determinar la escasa separación de la conjunción planetaria (ver la imagen al pie de la entrada). El disco lunar completo cubre un ángulo de aproximadamente medio grado en el cielo.

Con binoculares o un telescopio de poca potencia es posible observar no sólo las fases de Venus sino también las cuatro lunas galileanas de Júpiter.

Desde luego, aún hoy Venus y Júpiter continúan estando muy cerca en el cielo de nuestro planeta.

Comparando la Luna y Andrómeda. La gran galaxia espiral de Andrómeda, también conocida como M31, se encuentra a no más de 2,5 millones de años-luz de distancia y es la más grande de las galaxias espirales cercanas a la Vía Láctea. A simple vista se ve como una pequeña mancha difusa, pero como su brillo superficial es muy bajo, una observación casual no permite apreciar la enorme extensión que ocupa en el cielo terrestre. El interesante montaje de imágenes mostrado arriba compara el tamaño angular de la galaxia de Andrómeda con un objeto celeste más brillante y con el que estamos mucho más familiarizados. La imagen consiste, por una parte, en una larga exposición de la mencionada galaxia que pone de relieve los bonitos cúmulos de estrellas azules dispersos por unos brazos espirales que se abren mucho más allá del brillante núcleo amarillento. Por la otra, comprende una vista típica de la Luna en una fase muy cercana al plenilunio. Dado que están presentadas en la misma escala angular, la Luna cubre medio grado en el cielo, mientras que la galaxia ocupa varias veces esa área (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Wang, Letian.

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miércoles, julio 01, 2015

Venus, Júpiter y nubes noctilucientes


¿Han podido ver la conjunción planetaria? (Clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 650 píxeles o verla aún más grande.)

Esta noche y desde la perspectiva de la Tierra (en la imagen de la derecha), la separación entre los planetas Venus y Júpiter será de menos de medio grado de arco.

La conjunción, visible en todo el mundo, es muy fácil de observar, pues sólo hay que mirar al oeste poco después de la puesta de sol. Los astros más brillantes sobre el horizonte serán Venus y Júpiter, y el primero de ellos es el más brillante.

En la fotografía mostrada arriba, tomada hace dos noches, Venus y Júpiter ya se encontraban muy cerca uno del otro en el cielo crepuscular. Más arriba y hacia la derecha de la imagen se observan nubes noctilucientes situadas a gran altitud.

En primer plano, la hermana del astrofotógrafo disfruta de la vista desde la orilla de la represa de Sec, en la República Checa. Luego comentó que era la primera vez que veía nubes noctilucientes —literalmente "nubes que brillan de noche", también llamadas "noctilucentes"— (en la imagen de la derecha).

Venus y Júpiter estarán aún más juntos esta noche y permanecerán cerca uno del otro hasta mediados de agosto.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Petr Horálek.

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martes, junio 30, 2015

Extraña montaña en el planeta enano Ceres


¿Cómo se formó esta gran montaña en el asteroide Ceres? Nadie lo sabe con certeza (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 760 píxeles o verla aún más grande).

Hoy es el Día del Asteroide en la Tierra y como si quisiera ser parte del festejo, la sonda robótica Dawn, actualmente en órbita de Ceres, registró la mejor imagen de una montaña increíblemente alta en el miembro más grande del cinturón de asteroides.

La excepcional estructura geológica, visible en la parte superior de la imagen, se eleva unos 5 km sobre un área cuya superficie se caracteriza por ser relativamente plana. La imagen se tomó hace unas dos semanas desde una distancia aproximada de 4 400 km.

Si bien las hipótesis sobre la formación de la montaña no faltan —se piensa en vulcanismo, impacto o la tectónica de placas—, hasta ahora ninguna está corroborada por pruebas concluyentes.

En la superficie de Ceres también se observan otras áreas enigmáticas, de color claro: se trata de manchas blancas (en la imagen de la derecha) cuyo origen y composición todavía se hallan bajo investigación.

Aunque se espera que la sonda Dawn permanezca en la órbita del planeta enano Ceres durante millones de años, las reservas de hidrazina, el combustible utilizado para apuntar la antena de comunicaciones de la sonda hacia la Tierra, se agotarán en algún momento de 2016.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de junio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, UCLA, MPS / DLR / IDA.

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lunes, junio 29, 2015

A través de la superficie solar




¿Cómo es la evolución de las manchas solares? Tanto las grandes manchas solares como las regiones activas que las contienen pueden durar semanas (en el gif animado de la derecha). Pero durante todo ese tiempo están en constante cambio.

Este tipo de variaciones fue particularmente evidente hace unas semanas, cuando la región activa AR 2339 apareció por el limbo del Sol y fue seguida durante los siguientes 12 días por la sonda SDO de la NASA.

En el video realizado con la técnica time-lapse y mostrado arriba, algunas manchas solares derivan hacia el exterior, mientras otras se fusionan.

Al mismo tiempo, la parte central y oscura de las regiones cambia internamente mientras que los sectores de la periferia menos oscuros fluctúan y ondulan. El resto de la superficie solar parece parpadear a medida que el tapiz de gránulos amarillos renueva su aspecto en cuestión de horas.

En general, las manchas solares son regiones relativamente frías donde el campo magnético local asoma a través de la superficie solar y bloquea parcialmente la transferencia de calor.

Durante la semana pasada una región aún más activa, identificada como AR 2371, cruzó el Sol y liberó poderosas erupciones que provocaron auroras polares de gran intensidad en la Tierra (en la imagen de la derecha).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de junio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de las imágenes: NASA, SDO; compilación del video y derechos de autor: Stanislav Korotkiy (AstroAlert) y Mikhail Chubarets; música: Pas de Deux (Bird Creek).

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