jueves, agosto 25, 2016

Hay un planeta potencialmente habitable en la estrella más cercana


La estrella más cercana al Sol tiene un planeta de tamaño similar a la Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 638 píxeles o verla mucho más grande).

Tal como se anunció ayer, observaciones recientes han confirmado no sólo la existencia de este planeta, sino también que se encuentra en la zona habitable de su estrella, es decir, a una distancia donde la temperatura es compatible con la presencia de agua líquida en su superficie, un ingrediente clave para la vida en la Tierra.

Todavía es demasiado pronto para decir si hay alguna forma de vida en Proxima b, el planeta descubierto. Aun cuando este no sea el caso, la habitabilidad potencial de Próxima b lo convierte en un destino apropiado para el primer paso en la exploración humana de la galaxia.

Próxima Centauri (en la imagen de la derecha), la estrella que ilumina y calienta la superficie de Proxima b, es más fría y roja que el Sol. Sin embargo, Alfa Centauri, una de las otras dos estrellas de este sistema estelar triple (ver la imagen al pie de la entrada), es muy similar a nuestra estrella.

La imagen de más arriba muestra la ubicación de Proxima Centauri en el cielo austral. En primer plano se encuentra el telescopio que hizo muchas de las observaciones que hicieron posible el descubrimiento: el telescopio de 3,6 metros de Observatorio Europeo Austral (ESO), en La Silla, Chile. El planeta fue descubierto por el proyecto Pale Red Dot, de la ESO.

Proxima b gira muy cerca de su estrella, tan cerca que el año dura el equivalente a sólo 11 días terrestres.

Aunque es poco probable que haya vida inteligente en Proxima b, en caso de haberla y dado que la distancia que separa ambos planetas es de apenas 4,25 años-luz, sería viable la comunicación bi-direccional con la Tierra.

Alfa Centauri, el sistema estelar más cercano al Sol. De las tres estrellas del sistema Alfa Centauri, la más pequeña, llamada Proxima Centauri, es también la que está más cerca de nosotros. Las estrellas más brillantes, Alfa Centauri A y B forman una binaria cercana puesto que sólo están separadas por 23 veces la distancia entre la Tierra y el Sol —esto es, un poco más que la distancia entre Urano y el Sol—. En esta imagen, el brillo de las estrellas sobreexpuso la fotografía y crea la ilusión de un gran tamaño, aun cuando las estrellas son en realidad pequeños puntos de luz, tal como se muestra en el recuadro superior derecho. El sistema Alfa Centauri es visible en todo el hemisferio sur de la Tierra pero sólo en una estrecha franja del hemisferio norte. Alfa Centauri A, conocida también como Rigil Kentaurus, es la estrella más brillante de la constelación del Centauro ("Centaurus" en latín) y es la cuarta estrella más brillante del cielo nocturno. Por pura coincidencia, Alfa Centauri A es del mismo tipo de estrella que el Sol, lo que llevó a algunos a especular sobre la existencia de planetas que albergan vida en el sistema (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y licencia: Y. Beletsky (LCO), ESO, proyecto Pale Red Dot.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4500 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

miércoles, agosto 24, 2016

El rover Curiosity ante Murray Buttes


¿Qué son esos extraños montículos rocosos en el terreno de Marte? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 720 píxeles o verla mucho más grande y sin comprimir.)

Curiosity, el robot explorador de la NASA, continúa transitando la superficie de Marte y ahora se acerca a Murray Buttes.

La imagen de 360 grados mostrada arriba se registró en el interior del cráter Gale a principios de este mes y fue comprimida digitalmente en sentido horizontal. En ella se aprecian varios montículos rocosos llamados oteros o buttes de 15 metros de altura.

Los investigadores piensan que los oteros marcianos tienen en común con los terrestres que la parte superior de los montículos está protegida por una roca densa y relativamente resistente a la erosión.

El "brazo" y la "mano" de Curiosity, utilizados para examinar de cerca las rocas, agujerearlas y recolectar muestras, dominan el centro de la imagen.

El rover Curiosity ha cumplido su cuarto aniversario en Marte y ha sido autorizado a pasar los próximos dos años explorando más a fondo las laderas de Aeolis Mons (en la imagen de la derecha). El pico de Monte Sharp, como lo llama extraoficialmente la NASA, es la estructura triangular de color claro vista a la izquierda de la imagen.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, MSSS.

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martes, agosto 23, 2016

Chorro gigante sobre China


Eso no es un meteoro. Mientras un grupo de aficionados observaba y fotografiaba la lluvia de las Perseidas de este año, ocurrió algo que nadie esperaba: desde una nube cercana surgió un gran rayo ascendente, un fenómeno conocido como chorro gigante (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 1440 píxeles o verla aún más grande).

Todo sucedió en menos de un segundo, pero por suerte se produjo frente a una cámara digital que ya estaba registrando el cielo.

El chorro gigante es una clase de descarga eléctrica poco común que se desarrolla en la atmósfera superior y que sólo en los últimos años ha sido reconocida por los investigadores.

La imagen color de alta resolución mostrada arriba, registrada en China, cerca de la cima de la montaña Shikengkong, es con seguridad la mejor imagen del insólito fenómeno. Otro fotógrafo, situado en un poco más lejos, parece que también registró el mismo suceso.

El chorro gigante parece iniciarse en algún lugar de una nube negra o de tormenta cercana y toma una dirección ascendente, hacia la ionosfera terrestre.

La naturaleza del chorro gigante y su posible asociación con otros tipos de efectos luminosos transitorios (en la imagen de la derecha), tales como los chorros azules y los espectros rojos, sigue siendo un tema de investigación muy activo.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Phebe Pan.

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lunes, agosto 22, 2016

Un analema con eclipse solar


Si salieran cada día a la misma hora para tomar una fotografía en la que aparezca el Sol, ¿qué figura parecería describir nuestra estrella en el firmamento? (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 731 píxeles, máxima resolución disponible).

Con una preparación meticulosa y un poco de esfuerzo es posible realizar esa serie de imágenes. La curva en forma de "ocho" que el Sol describe en su trayectoria anual se llama analema.

En el solsticio de invierno en el hemisferio norte, el Sol se encuentra en la parte más baja del analema (*).

Sin embargo, no todos los analemas son iguales, ya que su forma varía levemente conforme cambie la latitud desde la cual se fotografíe el Sol o el momento del día en que se lo haga.

Comparen estos seis analemas, fotografiados a diferentes horas del día y a latitudes un poco diferentes y podrán observar la variación de este fenómeno celeste. El autor de esta auténtica maratón, llevada a cabo durante 2002 y 2003, es Anthony Ayiomamitis (este enlace apunta a su galería de analemas). Vale aclarar que todos estos analemas fueron tomados desde el hemisferio norte, ya que en el hemisferio sur la parte más angosta del analema —el ojo superior del "ocho"— es la más cercana al horizonte (clic en la imagen para ampliarla). Crédito de la imagen: Stanford Solar Center (en inglés).

Con una mayor preparación y esfuerzo también es posible incluir la imagen de un eclipse total de Sol, tal como se hizo en el analema mostrado al comienzo de la entrada.

De esta manera la serie de fotografías pasa a llamarse tutulema, un término acuñado por los fotógrafos a partir de la palabra turca para eclipse. Si bien la secuencia de imágenes comenzó a tomarse en Turquía a partir de 2005, la fotografía base para la secuencia corresponde a la fase total del eclipse solar del 29 de marzo de 2006, visto desde Side, en Turquía. También se distingue a Venus en el cuarto inferior derecho de la imagen.

Quienes quieran crear la versión estadounidense de un tutulema que finalice con el eclipse total de sol de agosto de 2017 no tienen tiempo que perder, pues tendrían que empezar con el proyecto ahora mismo.

Una vista espectacular del mismo eclipse total de Sol. La serie de imágenes compuesta es obra de Stefan Seip y fue tomada desde Adrasan, también en Turquía (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Cenk E. Tezel y Tunç Tezel (TWAN).

(*) En cambio, en el hemisferio sur el Sol está en la parte más alta del analema, pues se produce el solsticio de verano.

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domingo, agosto 21, 2016

Mapa de la trayectoria del eclipse total de sol de agosto de 2017


¿Les gustaría ver un eclipse total de sol? Si es así, ¿tienen amigos o parientes que viven cerca de la trayectoria del eclipse del próximo verano del hemisferio norte? Si nuevamente es el caso, entonces es posible que quieran hacer arreglos para visitarlos en exactamente un año (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 730 píxeles o verla aún más grande).

Porque un día como hoy pero de 2017 la ruta del eclipse total de sol cruzará justo por el centro de los estados continentales de EE.UU. Toda América del Norte y parte de Sudamérica podrán observar, por lo menos, un eclipse parcial de sol.

La imagen muestra el mapa de la trayectoria de la totalidad calculado por Fred Espenak, un experto en eclipses que forma parte del Centro de vuelo espacial Goddard (GSFC por las siglas en inglés de Goddard Space Flight Center), un laboratorio de investigación de la NASA.

Muchas personas que han presenciado (en el siguiente video) un eclipse total de sol cuentan la asombrosa experiencia durante el resto de sus vidas.

La última vez que la trayectoria de la totalidad solar pasó por algún sector de los estados continentales de EE.UU. fue en 1979. Las dos siguientes se producirán en 2024 y 2045.



Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Fred Espenak (GSFC, NASA), MrEclipse.com, Google Maps.

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sábado, agosto 20, 2016

Lluvias de rayos gamma y de polvo cometario


Numerosos rayos gamma y el polvo del cometa periódico Swift-Tuttle se abrieron paso por la atmósfera de la Tierra durante la noche del 11 al 12 de agosto (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 683 píxeles o verla aún más grande).

Los granos de polvo del cometa impactaron a unos 60 kilómetros por segundo la atmósfera y produjeron la lluvia anual de las Perseidas, que en esta ocasión fue notablemente activa.

Esta composición en gran angular de la lluvia de meteoros alineados cubre un período de 4,5 horas de la mencionada noche. En la imagen puede seguirse el rastro de los meteoros hasta el origen de la lluvia, o radiante, en el cielo. Situado junto a la Vía Láctea y en la constelación Perseo, el radiante señala la dirección a lo largo de la órbita del cometa periódico.

Por su parte, los rayos gamma cósmicos, que se propagan a la velocidad de la luz, impactan la atmósfera de la Tierra y también generan lluvias, pero en este caso se trata de una lluvia de partículas de alta energía.

Así como el rastro de los meteoros apunta a su origen, los destellos aún más breves de las partículas se pueden utilizar para reconstruir la dirección de la lluvia de partículas y apuntar en el cielo al origen de los rayos gamma.

A diferencia de los meteoros, es imposible seguir a ojo los destellos increíblemente breves de la lluvia de partículas.

No obstante, una y otra lluvia pueden seguirse por medio de las cámaras de alta velocidad de las antenas de espejos múltiples mostrados en primer plano (ver también la imagen al pie de la entrada). Como posiblemente lo hayan reconocido, las antenas forman parte de los telescopios MAGIC, un observatorio de rayos gamma instalado en la isla canaria de La Palma.

Telescopios MAGIC. Una vista de los dos telescopios MAGIC en la cima de Roque de los Muchachos (La Palma, Islas Canarias). El primero de los telescopios Cherenkov fue construido en 2004 y cuenta con un espejo de 17 m de diámetro y un área de 240 m^2. Se lo utiliza para detectar destellos de luz producidos en la atmósfera por rayos cósmicos, es decir, para detectar la radiación de Cherenkov. En 2008 se le unió un segundo telescopio de similares características. Con esta adición se logró una mejora importante de la resolución angular y la sensibilidad, en comparación con los resultados obtenidos en años anteriores. MAGIC es un acrónimo formado por palabras inglesas cuya traducción castellana es "telescopio de rayos gamma por emisión de radiación Cherenkov en la atmósfera" (clic en la imagen para ampliarla). Galería de imágenes sobre los Telescopios MAGIC.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Daniel López (El Cielo de Canarias).

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viernes, agosto 19, 2016

Bólido de las Perseidas en Sunset Crater


Un brillante meteoro destelló en la noche del 12 de agosto sobre el Sunset Crater National Monument, una estructura de origen volcánico en el estado norteamericano de Arizona (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 860 píxeles o verla aún más grande).

La perseida cruzó el cielo con un curso paralelo a la banda de la Vía Láctea y es muy probable que su color inicial se deba a la típica alta velocidad de la lluvia de meteoros. Los meteoros de las Perseidas entran a 60 kilómetros por segundo y tienen la capacidad de excitar la emisión verde de los átomos de oxígeno presentes en las capas superiores de la atmósfera.

Como es característico de los meteoros brillantes, esta perseida dejó a su paso una estela fulgurante y persistente.

La evolución del bólido quedó ilustrada en la secuencia de tres minutos mostrada en la parte inferior de la imagen y desarrollada de izquierda a derecha. Por último, la cámara registró un espectacular video, creado con la técnica time-lapse, del rastro errático y zigzagueante.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 19 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jeremy Perez.

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